Billings.- Un tornado que arrancó el techo de una instalación deportiva en Billings el domingo en la tarde también destrozó un casino, un bar y una lavandería en el centro de la ciudad.

El tornado también se llevó el techo de una tienda de cristales para autos y lo arrojó en un arroyo cercano. Sólo quedaron de pie las paredes del establecimiento.

El remolino azotó el lugar aproximadamente a las 5 de la tarde mientras pasaba por la zona un sistema grande de tormenta con granizos del tamaño de una pelota de golf, dijo el policía estatal Toman Baukema, de la Patrulla de Caminos de Montana.

Después de atravesar la calle principal del centro de la ciudad, el tornado se movió hacia la Rimrock Auto Arena _de 10.000 butacas_ en un área industrial aledaña, donde partió árboles y postes de teléfono cercanos. Se podían ver piezas grandes de metal colgando de cables de electricidad, y había escombros a cientos de metros a la redonda.

Baukema señaló que vio revolotear al tornado sobre la instalación deportiva durante cerca de 15 minutos.

``Bajaba y subía, y bajaba y volvía a bajar'', comentó.

Había varios empleados dentro de las instalaciones cuando golpeó el tornado, pero no se reportaron heridos, agregó el policía.

Edificios ubicados en los alrededores del centro de exposiciones MetraParkr, el cual incluye un hipódromo y varios pabellones, al parecer sufrieron pocos daños. La arena es la principal instalación del centro de eventos y en ella se realizan rodeos, exhibición de camionetas modificadas, conciertos y graduaciones de secundaria.

Cuadrillas de trabajadores repararon una fuga de gas en un centro comercial ubicado aproximadamente a 1,6 kilómetros (una milla) de la arena, dijo Baukema.

La tormenta también ocasionó inundaciones en calles y sótanos cercanos a esa instalación deportiva debido a la fuerte lluvia, dijo Duane Winslow, coordinador de atención de emergencias del condado de Yellowstone.

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