Un momento del tercer debate presidencial republicano encapsula todo lo terrible de los baby boomers y la forma en que han saqueado la economía estadounidense. Provino del senador Marco Rubio, de Florida, perteneciente a la Generación X, quien ofreció la línea estándar la cual se puede oír de la boca de casi cualquier político estadounidense hoy sobre cómo mantener el Medicare y el Seguro Social solventes. Rubio defendió la idea de que los futuros trabajadores a jubilarse más tarde o temprano tendrán que recibir menos beneficios de los programas de protección social que los jubilados actuales. Todo el mundo aquí esta noche está hablando de reformas , estipuló, mientras estaba hablando de reformas para las generaciones futuras. Nada tiene que cambiar para los beneficiarios actuales .

Eso es hacer política inteligente: El mayor bloque de votación generacional, por mucho, en las próximas elecciones serán los baby boomers, un grupo que apenas está comenzando a dibujar sus primeros beneficios de Medicare y Seguridad Social y no quiere que nadie juegue con esos beneficios, muchas gracias.

Los baby boomers absorbieron una cantidad de oportunidades económicas sin preocuparse de preservarlas para las generaciones venideras. Quemaron una gran cantidad de combustibles fósiles baratos, llenaron la atmósfera con gases que atrapan el calor, y probablemente nunca pagarán los costos de evitar el catastrófico cambio climático o ayudar a sus nietos a adaptarse a un mundo más cálido. Tomaron el control de Washington en el cambio de milenio, y lo usaron para acumular gran parte de la deuda federal, incluso antes de la Gran Recesión.

Si alguien merece pagar más para apuntalar la red de seguridad federal, ya sea a través de impuestos más altos o beneficios más bajos, son los boomers, la generación que nació en uno de los crecimientos de trabajo más fuertes en la historia de EU, engullendo la mejor parte, y dejando a sus hijos y nietos con algunos huesos para roer y un gran proyecto de ley por pagar. Los políticos no deberían estar hablando de la celebración de esa generación inofensiva. Deberían preguntarse cómo los futuros trabajadores pueden recuperar parte del botín que la Me Generation ha acumulado para sí misma. Cuando nos fijamos en los números, las ventajas que los boomers han disfrutado son impresionantes. Comencemos con la economía.

Los boomers se pusieron a trabajar en un mercado laboral que sus hijos con razón idealizan. La gran mayoría de los estadounidenses encontraba trabajo con un salario suficiente para vivir bien, incluso los que no fueron a la universidad, que por cierto costaban una fracción de los costos de educación más altos de hoy en día, incluso después de ajustar la inflación. Una única fuente de ingresos podría alimentar y proteger a una familia. Los empleados podían esperar razonablemente para crecer dentro de sus empresas y trabajar para alcanzar un peldaño en la clase media. Los ingresos crecieron en todos los ámbitos.

A principios de este año, en un documento para la Brookings Institution, el economista Robert Shapiro estudió el camino que siguieron las ganancias de por vida de los estadounidenses que entraron en el mercado laboral en los años 1970, 1980, 1990 y principios del 2000. Él encontró una brecha generacional aguda. La familia típica estadounidense encabezada por alguien que tenía de 25 a 29 años en 1975 vio aumentar su ingreso real en 60%, hasta que alcanzó su punto máximo y comenzó a declinar lentamente antes de la jubilación. Para una casa similar en 1982, los ingresos alcanzaron su punto máximo, con 70% por encima de su punto de partida.

A los grupos que vinieron después les fue peor. Los trabajadores que tenían de 25 a 29 años en 1991 vieron la media máxima de sus ganancias 50% por encima de donde comenzaron. Para el grupo del 2001, el pico fue de poco más de 20% más alto. Para estos grupos, el punto culminante llegó mucho antes en su vida laboral que a la generación de la posguerra.

Mi generación, la Generación X, está en una situación financiera mucho peor que por la que pasaron nuestros padres a la misma edad. Los Millennials están incluso peor que nosotros. Poco después de que terminó la gran recesión, el Centro de Investigación Pew informó que las familias de clase media eran 5% menos ricas que sus padres a la misma edad, a pesar de que las familias de hoy en día trabajan mucho más el total de horas de trabajo de la familia media ha aumentado 25% durante los últimos 30 años fuera de la casa, y son mucho más propensas a incluir dos asalariados. La recuperación posterior ha empeorado las cosas. Las familias de clase media poseían menos acciones, empresas y casas en el 2013 que en el 2010, según cálculos del economista de la Universidad de Nueva York, Edward Wolff.

Mientras tanto, las generaciones futuras tendrán que pagar los costos de destete del mundo de los combustibles fósiles y/o la adaptación a temperaturas más cálidas, el aumento de los mares y climas más extremos. También tendrán que asumir la carga de cumplir las promesas de retiro de Estados Unidos para la generación de la posguerra. La Oficina de Presupuesto estima que los crecientes costos de la seguridad social y la atención de salud del gobierno que se derivan de una población que envejece consumirán 2 puntos porcentuales más de la producción económica de Estados Unidos en el 2040. Si las autoridades no encuentran los ingresos para pagar por todo, la Oficina de Presupuesto del Congreso estima que la deuda subirá más de 100% del PIB cuatro veces el mínimo posterior a la Segunda Guerra Mundial.

Sin embargo, casi nadie sugiere que los boomers deben compartir el dolor de apuntalar esos programas. A la gente de la edad de mi padre le gustaría decir que han pagado por esos beneficios, por lo que los deben recibir en su totalidad. Pero no es así. El Urban Institute ha estimado que una típica pareja a retirarse en el 2011, a la vanguardia de la ola boomer, va a terminar por pagar cerca de 200,000 dólares más de Seguridad Social y Medicare de lo que pagaron en impuestos para apoyar esos programas. Debido a que los beneficios del Seguro Social aumentan más rápido que la inflación, los boomers disfrutarán de cheques más grandes del programa que sus padres.

El pecado aquí no es exactamente intencional: no es culpa de esta generación que hay muchos más de ellos que sus predecesores (sus filas alcanzaron su punto máximo con cerca de 80 millones, 30 millones más que la generación silenciosa antes de ellos) o que estamos viviendo más años (los jubilados de hoy pueden esperar vivir tres o cuatro años más que sus abuelos). El pecado es que los boomers no han hecho nada para mejorar su amenaza fácilmente prevista al Tesoro de Estados Unidos. Ellos han tenido todas las oportunidades: el Congreso ha sido controlado por una mayoría del baby boom desde el inicio de la administración de George W. Bush.

Las encuestas hablan de poner los excedentes presupuestarios en una caja de seguridad , pero no por mucho tiempo. En su lugar, cortaron sus propios impuestos, financiado el déficit de dos guerras, aprobando un nuevo beneficio de recetas médicas de medicamentos que su generación será la primera en disfrutar en su totalidad. En parte como resultado de esas políticas, el déficit del presupuesto federal ha promediado 4% del PIB en la era Bush/Obama, más del doble de la tasa media de los 50 años antes de eso. Los boomers permiten la deuda federal, como porcentaje de la economía, el doble de donde estaba en 1970.

Mientras tanto, se quedaron al margen mientras el trato económico que los levantó como trabajadores jóvenes comenzó a desmoronarse para sus hijos. Abrieron el comercio mundial y observaron la desaparición de millones de empleos; la investigación por el economista del MIT, Daron Acemoglu, y sus colegas sugiere que el comercio normalizado con China, el mayor impulsor de esas pérdidas, por sí mismo ha costado a EU por lo menos 2 millones de puestos de trabajo.?Entonces, los boomers no invierten lo suficiente en los nuevos programas de formación para los trabajadores jóvenes, en particular los hombres, que una vez pudieron contar con trabajos en fábricas y tener un estilo de vida de clase media. Permitieron que los costos universitarios subieran a más del doble entre 1982 y el 2012. Sin embargo, el punto a su favor: muchos de ellos sacaron préstamos para enviar a sus hijos a la escuela.

Los boomers permiten a la inversión pública en investigación y desarrollo un conductor crítico de la prosperidad futura caer de manera constante como proporción de la economía; que estaba por debajo de 1.2% del PIB en 1976 a 0.8% hoy en día, una disminución de un tercio. En los 15 años que los boomers han estado dentro del Congreso, el crecimiento económico ha caído muy por debajo de la media de una generación atrás de 1.9% al año, a por debajo de 3.2% en los 25 años anteriores. Algunas de las mentes más brillantes de su generación tienen fortunas construidas al trabajar en los bancos de inversión de Wall Street, que ayudó a impulsar la economía en su peor recesión desde la Gran Depresión.

Es cada vez más claro que la Generación X, y posiblemente la del milenio, no ha aprendido de los errores de los boomers. Mi hijo tiene razón al criticarme por el amor de mi generación hacia las SUV. Probablemente se preguntará por qué él tiene que pagar impuestos más altos o trabajar varios años más sólo para obtener una jubilación que es peor que la de mi padre, o tal vez incluso que la mía.

Cada generación quiere dejar un mundo mejor para los que siguen. Sinceramente, creo que los boomers no tenían ni idea, desde hace mucho tiempo, que la suma de sus decisiones que su búsqueda para hacer la vida tan buena como podría ser para sí mismos podría ser un mundo peor para sus hijos. Pero es evidente ahora. Es demasiado tarde para pedirle a los boomers, como generación, que se arrepientan de sus pecados económicos y emprendan luchas futuras ahora que el daño ya está hecho. Es justo, sin embargo, pedir una dosis de responsabilidad ahora que los boomers están contendiendo a la presidencia. Todos ellos se llaman a sí mismos buscadores de la verdad, solucionadores de problemas y tomadores de decisiones difíciles.

Los incentivos políticos argumentan en su contra por el recuento del censo, hay tantos votantes boomers hoy como votantes de 25 a 44 años de edad y adultos mayores combinados. A nadie le gusta que le digan que es un parásito. Después de que esbocé este argumento a mi padre en el 2012, él me regaló un bulto real de carbón para Navidad.

Pero no es suficiente para hablar con seriedad sobre el ahorro de la economía y de la red de seguridad para las generaciones futuras, si las futuras generaciones hacen todos los sacrificios. Los candidatos boomers en realidad, todos los candidatos necesitan ser honestos con los boomers en lo bien que la han pasado en Estados Unidos y cómo es el momento de dar la espalda a estos beneficios: se deben tomar medidas, en este momento, para reducir las emisiones de carbono y evitar una crisis de deuda. Deben pagar impuestos más altos o aceptar beneficios de jubilación más austeros. Mi generación debe unirse a ellos. Los boomers que van por la Presidencia deben hacer un llamado para mejorar el país. ¿No se suponía que eso era, justamente, lo suyo?

Jim Tankersley cubre política económica para The Washington Post.