Es la opción nuclear contra Venezuela, un embargo de petróleo de Estados Unidos que golpearía al gobierno de Nicolás Maduro donde más le duele: la cartera.

A medida que la crisis de Caracas se intensifica, esa palanca nunca ha estado más cerca de ser activada. El gobierno de Trump confirmó la semana pasada que todas las opciones están sobre la mesa incluyendo la prohibición del petróleo venezolano si una votación del 30 de julio destinada a cambiar la Constitución no se cancela.

La oposición política está interpretando la votación como ilegal, así como un paso fundamental en el camino para convertir a Venezuela en una dictadura. Ha promovido manifestaciones casi todos los días durante los últimos tres meses. Estados Unidos ya ha impuesto sanciones a funcionarios venezolanos.

En febrero, el Departamento del Tesoro congeló los activos estadounidenses del vicepresidente Tareck El Aissami por su presunta participación en el tráfico de estupefacientes. (El Aissami niega los cargos). Pero un embargo de petróleo es una herramienta mucho más poderosa.

El gobierno de Maduro, a pesar de su retórica antiamericana, depende del comercio petrolero con Estados Unidos para sobrevivir. Con el colapso de gran parte de la industria del país durante su experimento socialista, el petróleo representa ahora alrededor de 95% del valor de todas las exportaciones venezolanas. Lo más importante, muchos de sus otros clientes no están pagando efectivo.

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Las exportaciones a China son en gran parte para pagar los préstamos chinos. Los que se dirigen a Cuba se hacen solidarios con su hermano socialista. Eso sale en su mayoría de Estados Unidos, que ocupa aproximadamente un tercio de la producción de

Venezuela de aproximadamente 2.1 millones de barriles diarios. Dado que el crudo venezolano es áspero y espeso, el país sudamericano también cuenta con importaciones de crudo liviano de los Estados Unidos para procesar su petróleo para la exportación, haciendo aún más vital su relación comercial con Estados Unidos.

Esas son las razones, según los halcones, para ir a la yugular económica, herir a Maduro y obligar al gobierno a abrir un diálogo serio con la oposición sobre las elecciones anticipadas.

La gente familiarizada con las conversaciones dice que algunos en el gobierno de Trump están favoreciendo una postura dura, potencialmente incluyendo un embargo, mientras que los funcionarios en los departamentos de Estados Unidos y Energía están instando a opciones menos dramáticas. En Venezuela, sin embargo, incluso algunos de los enemigos de Maduro están siendo cautelosos, advirtiendo que un embargo vendría con graves riesgos.

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Estas son sus preocupaciones sobre un embargo:

Es un instrumento demasiado brusco

Esto podría inducir a Estados Unidos a apoyar indirectamente a un presidente que odia a los yanquis con tendencias autoritarias. Pero esas mismas ventas de petróleo también están apoyando al pueblo venezolano.

El gobierno usa la divisa de su comercio de petróleo de los Estados Unidos para financiar las importaciones de alimentos y medicinas, que están en escasez crítica. Así que golpear un embargo al petróleo venezolano podría exacerbar rápidamente la inflación desbocada y la escasez de todo, desde el papel higiénico hasta los antibióticos.

Sería una catástrofe para el país porque la gente pasaría hambre , dijo Ángel Alvarado, legislador nacional del partido opositor Primero Justicia. Señaló que Venezuela ya estaba sufriendo los bajos precios internacionales del petróleo y los problemas de producción. Significaría menos dinero para importar alimentos y menos dinero para la producción .

Agregó que el gobierno sólo tendría que culparse si es que ocurre un embargo. Pero otros podrían verlo de manera diferente.

Un embargo le da a Maduro a quién culpar

Una de las grandes razones que la oposición antigobierno está construyendo en las calles venezolanas es que la gente está culpando a la corrupción y la mala administración de su gobierno por la escasez de alimentos y la inflación. Sin embargo, si los estadounidenses sacan la alfombra de debajo del comercio de petróleo, de repente le da al feroz Maduro un chivo expiatorio hacia el norte.

En una región que sufre de una larga historia de intervencionismo americano, incluso los líderes de las naciones vecinas que son críticos de Maduro podrían tener más dificultades para condenarlo si lo transforma en una lucha entre América Latina y Estados Unidos.

Maduro ya está jugando la tarjeta de yanqui.

Vamos a movilizar una gran fuerza antiimperialista mientras nos dirigimos al 30 de julio y derrotaremos todos los planes intervencionistas del imperio y sus compinches en América Latina y el resto del mundo , dijo Maduro recientemente. Él culpa a las crisis económicas y las políticas del país a las potencias extranjeras y a los ricos venezolanos.

Con el tiempo, Venezuela podría encontrar otros clientes y Estados Unidos también podría enfrentar el dolor económico.

Reorganizar una cadena de suministro no es tan fácil como suena, y por un tiempo, un embargo de petróleo de Estados Unidos probablemente dañaría profundamente a Venezuela. Pero el gobierno de Maduro podría eventualmente compensar al menos parte de sus pérdidas en las ventas estadounidenses. Los expertos apuntan a la India como un nuevo mercado potencial. A medida que el gobierno encuentra remplazos, EU corre el riesgo de perder una fuente clave de apalancamiento con un avance de Venezuela. Al mismo tiempo, la pérdida de petróleo venezolano tendría un impacto negativo en los

Estados Unidos. Podría resultar perjudicial para las refinerías de petróleo en Texas y Luisiana, cuyos modelos de negocios se construyeron alrededor de la manipulación del tipo pesado de crudo de Venezuela. Además, los consumidores estadounidenses también podrían ver modestos aumentos en los precios del gas mientras las refinerías estadounidenses trataron de compensar las importaciones de otros lugares.

Además, el restablecimiento de las importaciones de petróleo de Venezuela si Maduro eventualmente se retira cuando la ayuda estadounidense sería vital para una recuperación nacional estaría lejos de ser algo fácil.

La oposición es segura, considerando que si hay un cambio en el gobierno no sería fácil recuperar la relación comercial , dijo Mariano de Alba, abogado venezolano especializado en relaciones internacionales. Si Estados Unidos cierra sus puertas al petróleo venezolano, tendrá que buscar alternativas y no hay garantía de que esas alternativas no sean mejores .

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¿Entonces cuáles son las alternativas?

Carlos Vecchio, estratega político de la oposición Partido Voluntad Popular, se reunió recientemente con funcionarios estadounidenses y ofreció varias alternativas. Entre ellas:

No sólo congelar las cuentas y los bienes de los miembros del régimen corrupto, sino publicarlos en forma detallada para que el pueblo venezolano pueda ver pruebas de corrupción del gobierno por sí mismos.

Bloquear la venta de nueva deuda venezolana y otras transacciones gubernamentales en el sistema financiero estadounidense sin la aprobación de la Asamblea Nacional controlada por la oposición, un cuerpo que el gobierno de Maduro está tratando de silenciar. Empujar a la Unión Europea a aprobar las mismas sanciones para poner un apretón en la capacidad del gobierno para obtener financiamiento internacional sin la reinstitución de la autoridad de la Asamblea Nacional.

Bloquear a las empresas estadounidenses de participar en futuros proyectos conjuntos en la industria petrolera venezolana sin la aprobación expresa de la Asamblea Nacional, forzando así a Maduro a restringir su asalto a la legislatura.

Los analistas creen que una decisión de la administración Trump podría venir tan pronto como esta próxima semana. Maduro y el pueblo venezolano estarán observando.

Anthony Faiola es jefe de la oficina en Sudamérica para The Washington Post.