Llegó el momento de reconocer a los 10 investigadores que han jugado un papel importante en producir cambios a nivel global; el grupo es diverso y lo encabezan mujeres como Gabriela González y la detección de ondas gravitacionales.

En esta selección que hizo la revista británica Nature, una de las más importantes sobre ciencia a nivel internacional, también destacan temas sociales como la diversidad de género y los alcances de la inteligencia artificial; retos en salud como el Zika, la edición de genes y nuevas técnicas de fertilidad realizadas incluso en nuestro país; además de opciones a favor del clima y retos en software.

Gabriela González, ?una espía gravitacional

El descubrimiento de las ondas gravitacionales ha sido una de las mayores historias científicas del 2016 y la física argentina Gabriela González es una figura central en ese esfuerzo, al liderar a más de 1,000 científicos en sus cuidadosos esfuerzos para verificar el descubrimiento antes de anunciarlo al público.

Hace algo más de un año, esta investigadora de la Universidad Estatal de Luisiana y portavoz del Observatorio de Interferometría Láser de Ondas Gravitacionales (LIGO) tenía en sus manos una de las noticias más sorprendentes: dos detectores gigantes del observatorio habían detectado ondas gravitacionales, ondulaciones en el tejido del espacio-tiempo.

El descubrimiento confirmaba una predicción de la teoría de la relatividad de Einstein y abría una nueva vía para investigar el universo.

Demis Hassabis, artesano de la mente

Hassabis, experto en inteligencia artificial, y sus colegas desarrollaron el programa que utiliza redes de valor para evaluar las posiciones de mesa y redes políticas para seleccionar movimientos.

Con ello, lograron que su programa Alpha Go, creado por su compañía DeepMind (adquirida por Google), derrotara a un jugador profesional de go por primera vez.

Estas redes neuronales profundas se entrenan mediante una combinación del aprendizaje supervisado por expertos humanos y del refuerzo a través de las partidas que el programa juega contra sí mismo. El objetivo es que la inteligencia artificial sea capaz de resolver problemas globales complejos.

Terry Hughes, ?centinela de arrecifes

Terry Hughes, director del Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral del Consejo Australiano de Investigación, dio la voz de alarma sobre el blanqueamiento de la Gran Barrera de Coral.

Hughes cuenta que cuando voló sobre la Gran Barrera de Coral en marzo, su corazón se encogió ante la visión de manchas pálidas debajo de la superficie, donde los corales estaban muertos o moribundos. El blanqueamiento afectó a casi todo el arrecife. Fue el más devastador jamás documentado en este enclave y parte de un evento más amplio que está dañando a los corales del Pacífico.

Después de este acontecimiento, los estudios en temas de cambio climático podrán enfocar sus esfuerzos también hacia estos arrecifes.

Guus Velders, ?el protector del clima

El científico holandés del National Institute for Public Health and the Environment, experto en química atmosférica, ha sido reconocido por sentar las bases de un acuerdo internacional que obligará a los países a dejar de producir y usar hidrofluorocarbonos (HFC), gases de efecto invernadero extremadamente potentes comúnmente utilizados en los aires acondicionados.

Celina Turchi, ?detective del zika

Turchi recibió el encargo del Ministerio de Salud de Brasil en septiembre del 2015 para que investigara el fuerte aumento de casos de bebés nacidos con cabezas y cerebros anormalmente pequeños.

La investigadora brasileña, experta en enfermedades infecciosas en la Fundación Oswaldo Cruz, ha ganado esta distinción por su papel al establecer la conexión entre las infecciones ocasionadas por el virus del Zika y la microcefalia, en la que los bebés nacen con cabezas y cerebros anormalmente pequeños.

Posteriormente, la experta contactó inmediatamente con científicos de todo el mundo para pedir ayuda, formó un grupo de trabajo en red de epidemiólogos y especialistas en enfermedades infecciosas y el trabajo dio sus frutos, pues se generaron suficientes pruebas para demostrar un vínculo entre la microcefalia de recién nacidos y la infección causada por zika en el primer trimestre del embarazo.

Alexandra Elbakyan, la pirata de artículos científicos

Esta neurocientífica y desarrolladora de software nacida en Kazajistán es conocida por ser la fundadora del proyecto Sci-Hub, una web que desafía a las publicaciones científicas convencionales dando acceso ilegal y gratuito a cerca de 60 millones de artículos científicos al año, en cuanto éstos son puestos en línea.

John Zhang, el rebelde para ?las técnicas de fertilidad.

Aunque el especialista se ha ganado críticas, también ha recibido felicitaciones al anunciar su técnica de reemplazo mitocondrial que mezcla ADN de tres personas para producir un niño sano que no adquiriera la enfermedad hereditaria de su madre.

Esta técnica fue realizada en México, ya que en Estados Unidos, donde el doctor Zang colabora (New Hope Fertility Center en Nueva York), estos procedimientos no están aprobados.

Los críticos vieron en la estrategia de este experto un intento de evadir la regulación y se quejaron de que había anunciado el trabajo en una conferencia en lugar de una publicación científica.

Kevin Esvelt, ?el bioquímico cauteloso

El investigador en el MIT Media Lab Kevin Esvelt ha pedido cautela respecto a una controvertida técnica que él mismo ha ayudado a inventar. Esvelt utilizó la edición de genes CRISPR-Cas9 para crear una unidad genética que obliga a un gen a propagarse más rápidamente de lo normal en una población.

Este método podría utilizarse para erradicar enfermedades transmitidas por mosquitos como la malaria o acabar con especies invasoras. Pero también podría desencadenar reacciones ecológicas en cadena no deseadas o utilizarse para crear un arma biológica, ha advertido.

Guillem Anglada-Escudé, ?el cazador de planetas

Guillem Anglada-Escudé, astrónomo en la Queen Mary University of London, ha sido elegido por haber descubierto un planeta de aproximadamente el tamaño de la Tierra orbitando en Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol a sólo 4.2 años luz de distancia.

Este planeta, Próxima B, es el más cercano al nuestro fuera del Sistema Solar; se encuentra en la zona de habitabilidad, la región en torno a una estrella donde las condiciones de temperatura permiten la existencia de agua líquida y, por tanto, es candidato para buscar vida.

Elena Long, ?pionera de la diversidad

Esta investigadora en física nuclear en la Universidad de New Hampshire trabaja con las dificultades y la discriminación a la que se enfrentan los físicos del colectivo LGTB, formado por lesbianas, gays, bisexuales, transexuales o de otra minoría sexual o de género.

Long ha sido una de las impulsoras de una encuesta sobre este tema realizada por la American Physical Society, que traza las experiencias de físicos LGBT.

Los hallazgos fueron duros. De los 324 científicos que respondieron, uno de cada cinco dijo haber sido excluido, intimidado o acosado.