V.S. Naipaul, el ganador del Premio Nobel de Literatura 2001, que escribió obras cómicas de la vida en la isla de Trinidad antes viajar por el mundo, desde Sudamérica a África y Asia, para escribir obras en estados poscoloniales, murió el 11 de agosto en su casa en Londres. Tenía 85 años.

Su familia anunció la muerte en una declaración. La causa no fue dada a conocer de inmediato.

En la segunda mitad del siglo XX, pocos escritores fueron elogiados —o menospreciados— como Naipaul, un estilista con un talento tan grande como su inclinación por la controversia. “Si un escritor no genera hostilidad”, dijo Naipaul una vez, “está muerto”.

Sir Vidia, como se le conocía después de ser nombrado caballero por la reina Isabel II en 1990, enfrentó acusaciones de racismo, sexismo, chovinismo e islamofobia. Eran conocidas sus disputas con Paul Theroux, un antiguo protegido que criticaba a Naipaul como “un gruñón propenso a la rabieta”, y el poeta Derek Walcott, un colega del Caribe que representaba a Naipaul en un poema como “un roedor en vejez”.

Reconoció frecuentar prostitutas durante su matrimonio, abusar físicamente de su amante y tratar a su esposa de esa manera; le dijo al biógrafo Patrick French que “podría decirse que la había matado”. A pesar de todo, expresó algunos arrepentimientos y mantuvo una producción prodigiosa, publicando más de dos docenas de volúmenes que iban desde novelas hasta relatos de viajes y obras de mezcla de género que combinaban la ficción con la historia personal.

Sus libros —que incluían las novelas realistas Una casa para el señor Biswas (1961), Una curva en el río (1979) y el ganador del premio Man Booker En un estado libre (1971)— se consideraban obras de un virtuosismo técnico, a quien incluso Walcott elogió como “nuestro mejor escritor de frases en inglés”. Con pocas excepciones, sus oraciones eran agudas como cuchillos, carentes de alboroto o estilo, pero a menudo líricas en su simplicidad.

Naipaul escribió Biswas, el libro que lo llevó a ser aclamado, cuando tenía unos 20 años, después de mudarse a Inglaterra con una beca para la Universidad de Oxford.

La figura central del libro, Mohun Biswas, estaba basada libremente en el padre de Naipaul, un periodista con aspiraciones literarias. “Seis dedos y nacido de la manera equivocada”, Biswas busca su propio hogar y la sensación de seguridad y libertad personal que la propiedad podría ofrecer.

La historia “era dickensiana en su alcance y simpatía, pero totalmente original”, escribió el crítico cultural y guionista Stephen Schiff en The New Yorker en 1994, con docenas de personajes y escenarios que se extendían desde las abarrotadas calles de la capital de Trinidad hasta la tranquila caña de azúcar plantaciones.

Al igual que los tres libros anteriores de Naipaul, incluida su colección de historias de 1959, Miguel Street, mezcló momentos tragicómicos —peleas interminables entre Biswas y sus parientes políticos— y escenas que parecían capturar el anhelo privado del autor por la estabilidad y la satisfacción.

“En la penumbra, un niño estaba apoyado contra la cabaña, con las manos detrás de él, mirando la carretera”, escribió Naipaul en un pasaje, describiendo el persistente recuerdo del personaje del título de un viaje en autobús a última hora de la tarde. “Llevaba un chaleco y nada más. El chaleco brillaba de color blanco. En un instante, el autobús pasó ruidosamente en la oscuridad a través de matorrales y campos de caña de azúcar. Biswas no podía recordar dónde estaba la choza, pero la imagen permanecía: un niño apoyado contra una casa de tierra que no tenía ninguna razón para estar allí, bajo el oscuro cielo que caía, un niño que no sabía hacia dónde iban el camino y el autobús”.