Beijing Hace más de medio siglo, cientos de miles de soldados chinos murieron en la Guerra de Corea, luchando al lado de sus aliados comunistas contra el sur respaldado por Estados Unidos. Sin embargo, hoy China se encuentra en la incómoda posición de enfrentarse tanto con el norte comunista como con el sur capitalista de esta problemática península, imponiendo sanciones a ambos países, pero sin obtener satisfacción alguna.

El lunes, Corea del Sur anunció que seguiría adelante con el rápido despliegue de un sistema de defensa antimisiles estadounidenses a pesar de la implacable y vocifera oposición china.

En febrero, China dijo que estaba recortando las importaciones de carbón de Corea del Norte de acuerdo con las sanciones impuestas por el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas, en un intento por convencer al país de abandonar su programa nuclear y de misiles. El domingo pasado, Corea del Norte hizo caso omiso de los alegatos de China de no levantar las tensiones regionales mediante la realización de otra prueba de misiles, incluso una que fracasó.

China también ha desplegado un paquete no oficial y unilateral de sanciones contra Corea del Sur para convencerlo de no desplegar un sistema estadounidense de defensa antimisiles. El lunes, mientras el vicepresidente Pence advertía a Corea del Norte que no probara la resolución de Estados Unidos, el presidente interino de Corea del Sur, Hwang Kyo-anh, prometió proseguir con el rápido despliegue de ese sistema conocido como Terminal High Altitude Area Defense o THAAD.

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Incluso antes de que Estados Unidos aumentara el ritmo, China estaba en la inusual posición de tener muy malas relaciones tanto con el Norte como con el Sur , dijo Euan Graham, director del Programa de Seguridad Internacional del Instituto Lowy en Sydney. Su política en la península estaba en mal estado, y las cosas sólo han empeorado desde entonces .

China no está sola en la lucha para construir una política exitosa hacia Corea del Norte, como Estados Unidos puede atestiguar. Pero el fracaso de su enfoque rara vez ha sido más contundente, mientras Piongyang presiona con su programa nuclear, Estados Unidos envía un grupo de portaaviones a la región y los temores de un conflicto militar se elevan, dicen los expertos.

Tanto Beijing como Washington comparten el mismo objetivo: una península libre de armas nucleares, pero a menudo parecen estar tratando de lograr esos objetivos de maneras incompatibles.

Bajo el presidente Obama, Estados Unidos trató de aislar y presionar a Corea del Norte económicamente, un enfoque que China sostiene que ha levantado tensiones y obligó a su líder Kim Jong-Un, y a su padre antes que a él, a un rincón.

China había apostado por un enfoque muy diferente, creyendo que la construcción de la economía de Corea del Norte iba a traer gradualmente a una política más moderada.

Eso, sin embargo, simplemente le ha dado a Corea del Norte los recursos y la tecnología para construir sus programas nucleares y de misiles, dicen los expertos.

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Tampoco ha traído a Beijing el apalancamiento que desea: Kim no se ha reunido con el presidente chino Xi Jinping y los canales de comunicación entre los dos gobiernos nunca han sido más delgados, dicen los expertos.

El enfoque basado en la esperanza de China ha encontrado el enfoque de Kim Jong-un de ‘Voy a tener mi pastel y comérmelo’, dijo Graham. Lo que ha cambiado en la relación política es la total disposición de Kim Jong-Un de humillar a China, darle una bofetada en la cara, y a no dar a China ni siquiera la reverencia ritual que hizo su padre .

China cree que tener el THAAD, con sus sofisticadas capacidades de radar y defensa de misiles, desplegado en su puerta permitirá a Estados Unidos espiarlo y socavar sus propios intereses de seguridad nacional.

Se ha disparado un frenesí de indignación nacionalista contra Corea del Sur por el tema, con la venta de paquetes turísticos al país abruptamente detenida en marzo y el número de turistas en picada. Los medios estatales han pedido boicots a las empresas y los bienes de Corea del Sur, y los escolares primarios incluso han sido alentados a organizar protestas propias.

Las películas surcoreanas fueron prohibidas en un reciente festival internacional de cine en Beijing, y los videos musicales han sido bloqueados en los servicios de streaming.

Lotte, el conglomerado surcoreano que entregó la tierra para utilizarla para el THAAD, se ha enfrentado a enormes pérdidas, ya que 87 de sus 99 tiendas se han cerrado en China, principalmente por infringir aparentemente las normas contra incendios.

Pero incluso cuando Beijing intenta convencer a Seúl de que cancele el despliegue del ­THAAD, Piongyang muestra su absoluto desprecio por los intereses de China al lanzar misil tras misil, haciendo que el argumento del sistema de defensa sea cada vez más fuerte.

Ahora, Beijing tiene un nuevo dolor de cabeza: no sólo de Kim Jong-un sino también del presidente Donald Trump, dicen los expertos, con la amenaza de una acción militar estadounidense en contra de Corea del Norte ahora sobre la mesa. No hay duda de que esto ha enfocado las mentes en Beijing.

Trump habló con Xi sobre ­Corea del Norte por teléfono la semana pasada y ahora dice que China está trabajando con nosotros en el problema norcoreano .

Pero a pesar de su frustración con Piongyang, ¿está realmente preparado Pekín para aumentar el calor de su viejo aliado?

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Parece que hay personas dentro del Partido Comunista que piensan que debería hacerlo.

El periódico nacionalista Global Times argumentó en un editorial del domingo que China le debería enviar un mensaje claro a Corea del Norte: si realiza una sexta prueba nuclear, cortaremos la gran mayoría de sus importaciones de petróleo, a través de sanciones más rígidas de las Naciones Unidas.

Shi Yinhong, profesora de relaciones internacionales en la Universidad Renmin de China, dice que Beijing sigue dudando en dar un paso tan radical, que amenace el suministro de combustible que mantiene a los militares norcoreanos en funcionamiento.

De hecho, si EU continúa aumentando las tensiones, con más amenazas verbales o una presencia naval aún más robusta, China podría voltear hacia otro lado. Shi argumenta: decidir que Washington es la verdadera amenaza para la estabilidad en la península y cambiar de suprimir que Corea del Norte se oponga a Estados Unidos .

A pesar de que las importaciones de carbón de Corea del Norte parecen haber sido cortadas, y Air China canceló algunos vuelos directos de Beijing a Piongyang a partir de esta semana, las importaciones y exportaciones totales entre los dos países subieron drásticamente en el primer trimestre de este año, según informaron las aduanas chinas. En el análisis final, algunos expertos dicen que el legado de la Guerra de Corea, y la supervivencia del régimen de China respaldado a costa de tanta sangre, siguen siendo primordiales.

China puede aumentar marginalmente la presión económica sobre Corea del Norte reduciendo el comercio, los flujos turísticos o ayuda alimentaria, pero su objetivo principal es aplacar a Washington , dijo Yanmei Xie, experto en políticas y política exterior de Gavekal Dragonomics.

Beijing tiene razones y medios para disciplinar a Kim, pero está más preocupado por asegurar la supervivencia de su régimen, manteniendo así un amortiguador contra la presencia militar estadounidense en el Sur .

Simon Denyer es corresponsal de The Washington Post en China.

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