Desde el 2011, más de 125,000 menores no acompañados procedentes de Centroamérica han sido detenidos en la frontera sur de Estados Unidos, muchos de los cuales fueron puestos en refugios financiados por la Oficina de Reasentamiento de Refugiados. El hecho abrumó tanto a los funcionarios federales, responsables de su custodia, que grupos defensores de los niños han exigido una respuesta sobre las múltiples acusaciones de abuso contra menores que han sido puestos en refugios temporales.

El presidente del Comité Judicial del Senado, Charles E. Grassley, ha pedido una respuesta de la administración Obama por las denuncias que afirman que miles de esos niños han sido liberados a patrocinadores con antecedentes penales que incluyen homicidio, abuso de menores y trata de personas.

Defensores legales de los niños dicen que muchos han acabado en situaciones de abuso, en las que han sido obligados a trabajar para pagar deudas o gastos de mantenimiento. Algunos niños simplemente dejan de presentarse a las audiencias de inmigración y desaparecen.

Tenemos un gran porcentaje de niños que desaparecen y no sé lo que pasa con ellos , dijo Jessica Ramos, abogada un grupo sin fines de lucro de Ohio que representa a niños en procedimientos de inmigración.

Andrea Helling, una portavoz del Departamento de Salud y Servicios Humanos, dijo que el inspector general está investigando las acusaciones de denunciantes. Reconoció que la agencia relajó brevemente los requisitos de identidad para los miembros de las familias que recogen a los niños durante la oleada de 2014, para ayudar a colocar a los niños con mayor rapidez.

Desde entonces, dijo, la agencia ha aumentado sus esfuerzos de protección por reinstaurar el requisito de huellas digitales para muchas personas que dicen tener a los niños en centros de acogida financiados por el gobierno federal, la ampliación de una línea telefónica para denunciar el abuso, y que requieren que los trabajadores sociales llamen y comprueben la llegada y su estancia dentro de los primeros 30 días de su liberación.

Pero los proveedores de servicios dicen que muchos niños todavía esperan semanas, o incluso meses, para el seguimiento de las visitas de asistentes sociales.