Adolfo Nicolás Pachón nació en España en 1936. En 1953, a los 17 años, ingresó en la Compañía de Jesús. En 1961 se trasladó a Japón donde hizo su magisterio y estudió la teología. En 1967 se ordenó sacerdote en Tokio. De 1968 a 1971 realizó su doctorado en la Universidad Gregoriana en Roma. Ese mismo año regresó a Japón y enseñó teología en la Universidad Sophia. En 1978 viajó a Filipinas como director del Instituto Pastoral de Manila (EAPI), que tuvo una gran influencia en la renovación de la Iglesia católica en Asia.

En 1984 regresó a Tokio y retomó su labor como profesor en la Universidad Sophia. En 1991 fue nombrado responsable de la casa de estudiantes de los jesuitas y de 1993 a 1999 se desempeñó como provincial de la Provincia de Japón. Después de dejar este cargo, trabajó con migrantes en Japón. De 2004 a su elección como general de los jesuitas, en 2008, actuó como presidente de la Conferencia de Provinciales de Asia Oriental y Oceanía. En ese carácter fue responsable de la región jesuita de Asia Oriental, que comprende de Myanmar (Birmania) y China a Micronesia en el Pacífico, incluyendo la provincia de Australia.

A la renuncia al generalato jesuita del holandés Peter Hans Kolvenbach, se citó a la 35° Congregación General para elegir al nuevo superior. El 19 de enero de 2008 los 217 jesuitas electores reunidos en Roma lo eligieron como el nuevo general de la Compañía de Jesús.

Desde la fundación de la orden jesuita, en 1540, Nicolás Pachón es el 30° general y el séptimo de origen español. Es un especialista en teología sistemática, en problemas ecuménicos e interreligiosos y un gran conocedor de las religiones orientales. Habla español, japonés, inglés, francés, italiano, catalán y también latín y griego.