Un reciente repunte de menores no acompañados y familias que cruzan la frontera sudoeste de Estados Unidos de manera ilegal revive dolorosos recuerdos de hace dos veranos, cuando decenas de miles de migrantes atravesaban la frontera. Sólo en octubre y noviembre, los funcionarios de la frontera aprehendieron a más de 10,000 niños y 12,000 familias, más del doble de la cantidad de detenidos en el mismo período del año anterior.

El flujo transfronterizo acelerado se debe, principalmente, al resurgimiento de la violencia de pandillas en Centroamérica. Pero el gobierno de Obama y México merecen su parte de culpa por políticas torpes que no han hecho nada para aliviar la difícil situación de las personas que huyen de circunstancias desesperadas de hecho, pueden haber reforzado la determinación de los migrantes de llegar a Estados Unidos.

Ahora, frente a una crisis incipiente, en parte de su propia creación, y ansiosos ante la perspectiva de inflamar aún más el debate sobre la inmigración en vísperas de las primarias presidenciales, el gobierno está tratando de detener la ola de migrantes mediante las deportaciones. En los primeros días del 2016, se reunió a 121 mujeres y niños, cuyas peticiones de asilo y otros esfuerzos para impedir la extracción forzada fallaron.

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Estados Unidos justifica la adopción de medidas declarando que son para disuadir a los inmigrantes no autorizados de hacer un viaje peligroso. Las deportaciones más recientes de estos detenidos, un tercio de las cuales ya han alcanzado apelaciones de última hora, envían una señal que puede impedir una nueva avalancha de inmigrantes de El Salvador, Honduras y Guatemala. Eso, al menos, es lo que esperan los funcionarios del gobierno.

Las deportaciones son a menudo crueles e injustas. Muchos deportados son juzgados inicialmente por tener reclamos plausibles de asilo, pero relativamente pocos reciben representación legal competente o adecuada en los tribunales de inmigración, y el gobierno proporciona fondos inadecuados para abogados voluntarios que representen a los menores y nulos para las familias. Teniendo en cuenta el escaso asesoramiento jurídico que reciben, no es de extrañar que el resultado probable para muchos sea una orden de deportación.

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Hay mejores formas de desalentar un nuevo éxodo de niños y familias de Centroamérica, empezando por un esfuerzo concertado por parte de Estados Unidos para combatir la violencia de pandillas en los países en los que ésta prospera. Los funcionarios estadounidenses también establecieron un programa para permitir que los menores en situación de riesgo en Centroamérica soliciten asilo de sus países de origen, sin ponerlos en riesgo durante el viaje a la frontera con Estados Unidos. Miles de jóvenes salvadoreños, hondureños y guatemaltecos aplican. Pero debido a la burocracia, pasó casi un año antes de que al primer puñado de solicitantes se les permitiera entrar a Estados Unidos legalmente en noviembre. La mayoría de los más de 5,000 niños que solicitaron unirse a sus padres, que ya residen legalmente en Estados Unidos, aún no ha conseguido entrevistas.

Ahora, frente a una protesta sobre las deportaciones recientes, el gobierno estadounidense dice que va a buscar la ayuda de Naciones Unidas para ubicar tanto a adultos como a menores de edad en Centroamérica y determinar a quién debe ser concedido el estatuto de refugiado en Estados Unidos o en otros lugares.

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La lenta respuesta ha forzado a los solicitantes de asilo a buscar su camino hacia el norte a lo largo de rutas pobladas por coyotes despiadados. Esas rutas pasan por México, que, bajo la presión de Washington para actuar como primera línea de defensa, no ha hecho nada para alentar a los migrantes a buscar refugio allí. Por el contrario, las autoridades mexicanas han sometido a muchos migrantes a hostigamiento y trato inhumano. No es una receta para el éxito.

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