De las casi 550 ciudades en el país que tienen una población mayor a 15,000 habitantes, las grandes cadenas de supermercados tienen cobertura en poco menos de la mitad, por lo que su potencial de crecimiento es aún enorme.

En años recientes, algunas cadenas de tiendas de autoservicio, como Wal-Mart con su formato de tiendas pequeñas Mi Bodega Aurrerá, han demostrado que es posible echar a andar tiendas de hasta 1,100 metros cuadrados de piso de ventas en centros urbanos de al menos 15,000 habitantes.

Y vaya que la apuesta no es menor, pues se trata de dar cobertura a un mercado que por años permaneció subatendido por las grandes minoristas y en el que viven más de 9 millones de mexicanos, distribuidos en poco más de 350 localidades del país con poblaciones que no rebasan los 50,000 habitantes según datos del conteo de población del INEGI del 2005.

El valor de la pelea, 25,000 millones de pesos

Aún más, considerando la existencia de al menos una tienda con un tamaño promedio de 1,100 metros cuadrados en cada una de estas ciudades y tomando como referencia las ventas promedio por metro cuadrado que registró el formato Bodega Aurrerá en su conjunto en el 2009 (poco más de 63,000 pesos), este mercado podría tener un valor de hasta 25,000 millones de pesos anuales.

En ese escenario, no era de sorprender que Soriana lanzara este año su formato de tienda Soriana Express con una extensión de hasta 1,500 metros cuadrados de piso de ventas, precisamente diseñado para operar en ciudades que no exceden los 50,000 habitantes.

De esta modalidad de tienda, los directivos de la empresa previeron la apertura de 19 unidades durante el 2010, meta que al mes de junio ha quedado casi cumplida, restando sólo la inauguración de un establecimiento.

No obstante, la delantera la lleva Mi Bodega Aurrerá, que hasta el primer trimestre del 2010 contabilizaba 135 unidades ubicadas en casi el mismo número de localidades, teniéndose incluso la expectativa de poner en marcha otras 31 hacia el cierre del presente año.

En esta tónica, Scot Rank, director general de Wal-Mart de México y Centroamérica, declaró hace algunas semanas que en ambas regiones existen 300 ciudades donde la compañía no tiene presencia y que, por lo tanto, están en la mira para nuevas aperturas.

Hasta el primer trimestre de este año, considerando sólo tiendas de autoservicio, Wal-Mart tenía presencia en cerca de 250 ciudades del país, alrededor de 100 localidades más de cobertura respecto de su más cercana competidora, Soriana, que llevaba su propuesta de valor a casi 150 centros urbanos.

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