Un alza de los precios del petróleo elevó las ganancias trimestrales de ConocoPhillips y Exxon Mobil Corp, pero las de la última fueron golpeadas por una reforma de la salud recientemente aprobada en Estados Unidos.

Los costos de cuidado de la salud y el débil desempeño de sus refinerías hicieron que las ganancias de Exxon no cumplieran con las expectativas de Wall Street, en marcado contraste con sus rivales BP Plc y Royal Dutch Shell Plc, que superaron las previsiones del mercado con las cifras trimestrales que reportaron esta semana.

Los precios de referencia del petróleo en Estados Unidos promediaron casi 79 dólares por barril en el primer trimestre, alrededor de 3 dólares más que en el mismo trimestre del año anterior y bastante más que los 43 dólares del primer trimestre del 2009.

La fortaleza compensó los márgenes débiles de las operaciones de refinación de Exxon y Conoco, que han sido presionados por la débil demanda de combustibles como la gasolina y el diesel por los problemas de la economía mundial. Sin embargo, una recuperación en muchas regiones puede elevar la demanda de combustible este año.

"Sin embargo, nuestros resultados reflejan un alza en las realizaciones de petróleo crudo y un fortalecimiento de los márgenes de químicos, mientras que los márgenes de la industria de refinación y comercialización siguieron débiles", dijo en un comunicado Rex Tillerson, presidente ejecutivo de Exxon.

Las acciones de Exxon bajaban 0.3% a 68.96 dólares, por la decepción con los resultados, pero la caída era limitada por el alza de casi 2 dólares del crudo. Los títulos de Conoco escalaban 2.2% a 59.84 dólares.

Las petroleras más pequeñas Apache Corp y Occidental Petroleum Corp también reportaron un aumento de ganancias en el primer trimestre, beneficiadas por el alza de casi el doble del precio del petróleo crudo respecto del mismo período del año anterior.

Crudo a la alza

Las ganancias trimestrales de Exxon aumentaron 38% a 6,300 millones de dólares, o 1.33 dólares por acción.

Jason Gammel, analista petrolero de Macquarie Research, se refirió a las ganancias de Exxon del primer trimestre como un "fallo muy grande" y atribuyó el grueso de la decepción a los cargos por la ley de reforma del sistema de salud.

El impacto de la legislación restó 200 millones de dólares a las ganancias, o 0.04 dólares por acción. Los analistas de Wall Street habían estimado que Exxon reportaría una ganancia de 1.41 dólares por título, según Thomson Reuters.

La producción de equivalente de petróleo de la firma escaló 4.5%, respecto del año anterior, impulsada por su proyecto de gas natural licuado (GNL) en Qatar.

"Las cifras de producción se ven excelentes, yo esperaba un crecimiento de 2.5%", dijo Gammel.

Pero el brazo de comercialización y refinación de Exxon, reporto beneficios de 37 millones de dólares, que fueron mucho menores a los 1,100 millones de dólares del mismo trimestre del 2009.

Las ganancias de Conoco, la tercera mayor petrolera por participación de mercado, subieron fuertemente a 2,100 millones de dólares, pero la producción de gas y petróleo cayó a 1.83 millones de barriles de equivalente de petróleo (bep) por día desde los 1.93 millones en el mismo período del año pasado.

Las utilidades trimestrales de Occidental Petroleum se triplicaron a 1,100 millones de dólares, o 1.32 dólares por papel, mientras que Apache Corp reportó una ganancia de 705 millones de dólares, o 2.08 dólares por papel, frente a una pérdida de 1,760 millones de dólares del primer trimestre del año anterior.

En Londres, el productor de gas BG Group informó de una caída de un 5 por ciento en las ganancias netas del primer trimestre, a 960 millones de dólares, dado que una saturación del mercado mundial de gas afectó a los precios. Sin embargo, las ganancias estructurales crecieron y superaron los pronósticos.

RDS