Stanford.- Ningún secretario del Tesoro de Estados Unidos habrá hablado con tanta frecuencia y con tanta autoridad sobre la política monetaria como Janet Yellen una vez que haya asumido ese cargo. El único otro ex presidente de la Reserva Federal que se convirtió en secretario del Tesoro fue G. William Miller, en 1979, y sólo había pasado un año en la Reserva Federal.

Yellen, por el contrario, se desempeñó anteriormente durante dos décadas allí, en los buenos y en los malos tiempos, con períodos como economista de planta, gobernadora, presidenta del distrito de San Francisco, vicepresidenta y presidenta. Un liderazgo tan experimentado en la parte superior del Departamento del Tesoro será de gran importancia para las reglas y la estrategia de política monetaria de Estados Unidos en los meses y años venideros.

Al anticipar lo que podría hacer Janet Yellen, hay una larga historia que considerar. En 1996, cuando era gobernadora de la Fed, habló sobre las reglas de política en un discurso titulado “Política monetaria: objetivos y estrategias”. Sosteniendo la regla de Taylor como un ejemplo, dijo que “tiene propiedades atractivas como descripción normativa de cómo se debe llevar a cabo la política”.

Al enumerar algunas de estas propiedades, Yellen señaló que la regla de Taylor tiene un “objetivo de inflación a largo plazo” y que implica “una estrategia para manejar las compensaciones ... tomadas en el contexto de una estrategia sistemática a largo plazo”. Se ha demostrado que “ofrece un rendimiento notablemente bueno frente a una amplia variedad de impactos” y puede “ayudar a la Reserva Federal a comunicar al público la razón fundamental detrás de los movimientos políticos”.

Unos 16 años después, como vicepresidenta de la Fed, Yellen dijo que una buena “regla de referencia debe ajustarse al llamado principio de Taylor, que establece que, en igualdad de condiciones, un banco central debe responder a un aumento persistente de la inflación mediante elevando las tasas de interés nominales a corto plazo en más que el aumento de la inflación”. Luego agregó su propia característica basada en reglas, argumentando que “es esencial que las reglas de política incorporen una respuesta suficientemente fuerte a la falta de recursos ... para ayudar a que la economía vuelva al pleno empleo rápidamente”.

Luego, en 2017, Yellen, como presidenta de la Fed, declaró que la Regla de Taylor “encarna los principios clave de una buena política monetaria” y pasó a explicar las diferencias entre lo que prescribe y las políticas reales de la Fed. Indicó que una fórmula matemática estricta podría complementarse con fórmulas fáciles de entender como “Cuando la economía es débil ... alentamos el gasto y la inversión presionando a la baja las tasas de interés a corto plazo ... cuando la economía amenaza con impulsar la inflación demasiado alto en el futuro, también aumentamos las tasas de interés “.

A lo largo de 2017, Yellen y el Comité Federal de Mercado Abierto (FOMC, el organismo que fija las tasas de la Fed) habían estado impulsando la política monetaria real en una dirección más estratégica, marcando la tasa de referencia de los fondos federales hacia un nivel normal y deshaciendo las tenencias de activos de la Fed. Y ese julio, Janet Yellen emitió un nuevo Informe de política monetaria que incluía, por primera vez, una sección sobre “Reglas de política monetaria y su papel en el proceso de política de la Reserva Federal”.

Al señalar que los mismos “principios clave de una buena política monetaria” se incorporan a otras reglas de política, el informe reconoció el valor de la regla de Taylor y cuatro variaciones de la misma. Este énfasis en las reglas y estrategias continuó bajo el sucesor de Yellen, el presidente de la Fed, Jerome Powell.

En un Informe de Política Monetaria de 2018, había secciones que detallaban el informe de 2017, y Powell declaró en su testimonio ante el Congreso que, “Al evaluar la postura de la política monetaria, el FOMC consulta habitualmente las reglas de política monetaria. ... Encuentro útiles estas prescripciones de reglas. ... Me gustaría señalar que este Informe de Política Monetaria ofrece más información sobre las reglas de política monetaria y su papel en el proceso de política de la Reserva Federal”.

Luego, en marzo de 2018, la Fed lanzó un nuevo sitio web sobre “Principios y prácticas de política monetaria”, que incluía una sección sobre “Reglas de políticas y cómo las utilizan los responsables de políticas”. Pero la crisis del Covid-19 ha cambiado todo esto. Después de seis informes de política monetaria consecutivos que se hicieron eco de los cambios fundamentales realizados en julio de 2017, el informe de julio de 2020 no tenía absolutamente nada que decir sobre las reglas de política. Si bien las acciones de emergencia de la Fed en marzo y abril fueron necesarias y efectivas para abrir los mercados financieros, ese período ya pasó, y ahora hay esperanzas de un rápido despliegue de vacunas y un regreso a condiciones económicas más normales.

Todavía no sabemos qué depara el futuro para la política monetaria, pero muchos comentaristas han estado pidiendo un retorno a lo que David Papell y Ruxandra Prodan, de la Universidad de Houston, denominan “orientación para el futuro de las reglas de política”. Afortunadamente, las actas de la reunión del FOMC de noviembre de 2020 ofrecieron indicios de un posible movimiento en esta dirección, con “muchos participantes (juzgando) que el Comité podría querer mejorar su orientación para la compra de activos bastante pronto”. En cualquier caso, la Fed mantendrá su independencia en el futuro. Pero con las opiniones de diferentes partes de la nueva administración y el Congreso que influyen en futuros nombramientos y legislación, y con otro paquete de gastos pandémicos a la vista, ayudaría tener una política monetaria más basada en reglas en la Reserva Federal.

Esto simplificaría enormemente las negociaciones y mejoraría el diseño de la política fiscal en general. Asimismo, será muy bienvenido contar con un secretario del Tesoro que apoye el cambio hacia una estrategia monetaria clara, predecible, sistemática y basada en reglas.

El autor

Subsecretario del Tesoro de Estados Unidos de 2001 a 2005, es profesor de economía en la Universidad de Stanford y miembro senior de la Hoover Institution. Es el autor de Global Financial Warriors y (con George P. Shultz) Choose Economic Freedom.