Estamos acostumbrados a pensar que los trabajos que son más susceptibles a ser asumidos por la automatización son aquellos poco cualificados: los oficinistas, humildes empujadores de papel, trabajadores de la línea de ensamblaje. En contraste, aquellos en el extremo más alto de la escala salarial los médicos, directores generales y gerentes de fondos de cobertura pareciera que se aíslan cómodamente desde la revolución del robot.

Pero una nueva investigación de la consultora McKinsey & Company demuestra que eso no es del todo correcto. Si bien existe una conexión entre el nivel de habilidad de un trabajo y la probabilidad de que será automatizado, hay una gran cantidad de trabajos que no se ajustan a ese patrón. Un ejemplo: los directores generales, cuyos trabajos serán más afectados por la automatización que los paisajistas, según dicen los investigadores.

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Los investigadores sostienen que la forma en que por lo general hablamos de los robots desplazando a los trabajadores es engañosa. Por lo general tratamos de identificar los puestos de trabajo que van a desaparecer debido a la automatización. En el corto plazo, sin embargo, muy pocas ocupaciones se pueden automatizar por completo. McKinsey estima que, con la tecnología disponible actualmente, menos de 5% de ocupaciones podría convertirse en su totalidad en robots.

La forma más precisa para pensar en esto, dicen, no es en términos de puestos de trabajo completos, pero en términos de actividades. Pocos de nosotros realmente seremos sustituidos por un robot.

Pero hay un montón de trabajadores que perderán debido a la automatización parte de sus puestos de trabajo. Esa categoría incluye no sólo a los trabajadores de bajos salarios, sino a los empleos mejor pagados en Estados Unidos, incluyendo médicos, gerentes de fondos de cobertura y directores generales.

Según McKinsey, hasta 45% de las actividades que a las personas se les paga para realizar actualmente podrían ser automatizadas mediante la adaptación de las tecnologías actuales, que representan cerca de 2 billones de dólares en salarios anuales. Una vez que los robots puedan procesar con precisión y comprender los lenguajes naturales, 13% adicional de las actividades de trabajo en Estados Unidos podría ser automatizado, dicen.

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Para 60% de los puestos de trabajo en Estados Unidos, casi un tercio o más de sus actividades podrían ser automatizado, estiman.

¿Qué significaría esto para los trabajadores individuales? Los oficiales de préstamos hipotecarios podrían pasar más tiempo asesorando a sus clientes, el procesamiento de préstamos y la revisión de las excepciones, en lugar de hacer inspecciones y llenar el papeleo rutinario. Los médicos de la sala de emergencia podrían pasar más tiempo en los casos más graves o inusuales, mientras los robots hagan el triaje y diagnostiquen enfermedades rutinarias.

Para los directores generales, actividades como el análisis de los informes y datos, la preparación de asignaciones de personal, y la revisión de los informes de estado podría automatizarse dada la tecnología actual. Estas tareas representan aproximadamente una quinta parte del tiempo de un director general, según estiman los investigadores.

El estudio de McKinsey muestra la relación entre los salarios y la posibilidad de que un trabajo sea automatizado. Se puede ver que la mayoría de los empleos altamente cualificados son difíciles de automatizar, pero los trabajos poco cualificados están en realidad por todo el mapa. La manera en el sentido común para describirlo es que existe una relación entre los salarios y automatización, pero no es muy predecible , dice Michael Chui, uno de los autores.

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Muchos trabajadores poco cualificados verán una parte significativa de sus puestos de trabajo automatizados, por ejemplo, la mayor parte de los puestos de trabajo de empleados de archivo se podría hacer con robots. Pero otros trabajadores poco cualificados, incluyendo ayudantes de salud en el hogar, jardineros y trabajadores de mantenimiento, en realidad son bastante resistentes a la automatización.

Este proceso de automatizar partes de puestos de trabajo es probable que aumente la productividad en general, lo que resulte en más y mejores productos, que son más interesantes y valiosos para los consumidores, dice Chui. Pero es menos seguro saber si el proceso terminará por aumentar los salarios de los trabajadores y el tiempo de ocio, o los sacará del trabajo.

En el lado optimista, Chui indica que hemos estado automatizando el trabajo por cientos de años, y siempre hemos sido capaces de crear nuevos puestos de trabajo. Hace un siglo, la mayoría de nuestros antepasados eran agricultores. Hoy en día no es como si tuviéramos 80% de desempleo.

Pero, ¿estamos ahora automatizando trabajos más rápido de lo que podemos crearlos? Sólo el tiempo dirá.

Ana Swanson es reportera para Wonkblog, especializada en negocios, economía, visualización de datos y China. Además colabora para Know More y el canal de medios sociales de Wonkblog.