Julio César Enciso, extremo derecho de la selección de Paraguay, nació en 2004, el año en que el portero chileno, Claudio Bravo, hacía su debut en una Copa América. Pero a pesar de esa abismal diferencia de edades, la edición 2021 del torneo les ha permitido estar juntos: Bravo como el más veterano en jugar y Enciso como el más joven, debutando con 17 años, cuatro meses y 24 días ante Bolivia.

Enciso es uno de los 24 jugadores nacidos en el nuevo milenio que ha participado en la Copa América 2021. Todas las selecciones sudamericanas (10) registraron al menos a un futbolista nacido del año 2000 en adelante, siendo Chile y Ecuador las que más con seis y cinco casos, respectivamente.

No solo ellos. Contando a los jugadores de categoría olímpica, que son los nacidos de 1997 en adelante, la Copa América tuvo 90 de un universo de 272 registrados, el 33%. Es decir, uno de cada tres futbolistas del torneo entra en la categoría juvenil olímpica.

“La Copa América sirve para que la gente joven tenga este roce internacional con jugadores de altísimo nivel. Es un crecimiento, por eso es rescatable esta participación”, destacó el seleccionador de Perú, Ricardo Gareca, quien tuvo a cuatro jugadores nacidos de 1998 en adelante en su plantel, que llegó hasta semifinales.

La Copa América, así como otros torneos sudamericanos, ha servido como plataforma de exportación con ingresos lucrativos. Tras la última edición en 2019, por ejemplo, fueron transferidos el brasileño Éder Militao al Real Madrid por 50 millones de euros y el colombiano Duván Zapata al Atalanta por 12 millones.

No obstante, varios jóvenes ya tienen un sello de calidad. Durante la edición 2021, dentro del Top 10 de jugadores más valiosos hay tres nacidos de 1997 en adelante: el argentino Lautaro Martínez, con un valor de 80 millones de euros (el tercero más caro solo por detrás de Neymar y Lionel Messi); el uruguayo Federico Valverde, con 65; y el brasileño Gabriel Jesús, con 60, de acuerdo con cifras de Transfermarkt.

Lautaro, quien fue campeón de Italia con el Inter de Milán en la última temporada, se ha consagrado como el segundo mejor goleador de la Copa América con tres tantos y le ha arrebatado la titularidad a un referente histórico como Sergio Agüero.

“Lautaro está con una madurez fuerte, juega en un grande de Italia y lo veo como un buen proyecto. Las críticas al ‘9’ están siempre al límite, pero tiene que estar fuerte para los momentos no buenos”, le aconsejó Gonzalo Higuaín, ex delantero de la selección de Argentina y de la Juventus.

Martínez es el segundo jugador más costoso de la liga italiana en la actualidad, pues desde que llegó al Inter su precio se ha triplicado de 25 a 80 millones de euros; en la Copa América 2021, ha aportado con un gol cada 112 minutos para Argentina, que jugará la final ante Brasil.

Respecto a los más jóvenes, después del paraguayo Enciso, hay otros cinco debutantes de esta edición con menos de 20 años: Luciano Arriagada por Chile; Jeyson Chura y Jaume Cuéllar por Bolivia; además de Moisés Caicedo y Piero Hincapié por Ecuador. El récord del más joven en debutar en una Copa América lo mantiene el ecuatoriano Johnnier Montaño, con 16 años, cinco meses y 20 días, en la edición 1999.

Otras figuras menores de 23 años

Dentro de la Next Gen 2021 también destaca el uruguayo Valverde, quien sumó 1,962 minutos en la temporada con el Real Madrid, siendo el mediocampista más consistente después de Luka Modric, Toni Kroos y Casemiro.

Nacido en 1998, Valverde ya es el jugador uruguayo más costoso de la actualidad, superando a figuras como Luis Suárez y Edinson Cavani, quienes por su edad (superan los 33 años) se encuentran en descenso en cuanto a la cotización de sus cartas.

Ocho de los 26 convocados de Uruguay para la Copa América son nacidos de 1997 en adelante, por lo que todavía entran en la categoría olímpica. La selección con la mayor cantidad de jugadores en esa edad es Ecuador, con 13 en total, y el mínimo fue de cuatro para Colombia y Perú.

Otros futbolistas dentro de esa categoría que son titulares en las selecciones sudamericanas son: Rodrigo Bentancur (Uruguay/Juventus), Renan Lodi (Brasil/Atlético de Madrid) y Luis Díaz (Colombia/Porto).

Además, otros jóvenes vienen destacando en grandes clubes mundiales y están a la espera de su titularidad en selección nacional: Ronald Araújo, defensa central uruguayo del Barcelona; Lisandro Martínez, defensa y contención argentino del Ajax, y Vinícius Júnior, quien pese a ser el décimo jugador del Real Madrid con más minutos en la temporada aún no es indiscutible en Brasil.

fredi.figueroa@eleconomista.mx