Durante meses, el presidente Trump ha tuiteado y enfurecido sobre la crisis migratoria en curso en la frontera sur de los Estados Unidos. Su alarma por la continua afluencia de familias migrantes centroamericanas que buscan solicitar asilo en los Estados Unidos, y la aparente incapacidad de su gobierno para detenerlo, vio a la Casa Blanca llevar a cabo una drástica purga en semanas recientes de funcionarios de Seguridad Nacional. Según una estimación, si las tendencias actuales continúan, el 1% de la población total de Guatemala y Honduras puede ser detenido a lo largo de la frontera entre México y Estados Unidos en este año fiscal.

La crisis alimenta la retórica de la campaña de Trump sobre la seguridad fronteriza y la irresponsabilidad de sus rivales políticos, que según él se contentan con dejar que la nación sea invadida por caravanas de "invasores" del sur. Desde que lanzó su campaña en 2015, ha lanzado a los miles de migrantes que llegan a la frontera de los Estados Unidos como "extranjeros", que llevan drogas y propagan la criminalidad.

En un guiño a la base política del presidente, Trump y sus principales asesores en la Casa Blanca buscan principalmente medidas punitivas de línea dura. Después de que la política de separación de familias, ampliamente rechazada el año pasado, resultó demasiado desagradable, Trump ahora quiere enviar a potenciales solicitantes de asilo en la frontera a las "ciudades santuario" administradas por los demócratas dentro de los Estados Unidos, una medida que podría ser considerada ilegal por su vengativa política implícita. También prometió recortes al por mayor a la asistencia de los Estados Unidos a El Salvador, Honduras y Guatemala, los tres países del "Triángulo del Norte" en el corazón de la afluencia migratoria.

A lo que Trump le ha dedicado mucho menos tiempo a discutir son las fuerzas motrices de esta actual ola de migración, al menos no la que el presidente todavía disputa. Pero cada vez está más claro que el cambio climático ha jugado un papel importante en la profundización de la pobreza extrema y la inseguridad que obliga a muchos a dirigirse hacia el norte. Según el Banco Mundial, el cambio climático podría llevar a que al menos 1.4 millones de personas dejen sus hogares en México y Centroamérica durante las próximas tres décadas.

Centroamérica —donde un tercio de todos los empleos siguen vinculados a la agricultura—, es una de las regiones más susceptibles del mundo a los efectos a largo plazo de un planeta que se está calentando. Los sucesivos años de sequía, las fluctuaciones extremas de la temperatura y los cambiantes patrones de lluvia han llevado a cosechas fallidas y han obligado a muchos agricultores centroamericanos a abandonar los cultivos tradicionales.

Una reciente y extensa exposición de Jonathan Blitzer del New Yorker se centró en la expansión del "corredor seco", una región en Centroamérica marcada por la sequía que se extiende desde Panamá hasta el sur de México. Las condiciones son particularmente agudas en las tierras altas que unen el centro de Honduras con el oeste de Guatemala, donde millones de agricultores —que dependen de esta actividad— han visto cómo se destruyen sus medios de subsistencia no solo por la falta de lluvia, sino también por el exceso de inundaciones, deslizamientos de tierra y huracanes. Su difícil situación se ha visto agravada por la lamentable infraestructura agrícola y los gobiernos nacionales que tienen pocos recursos para ayudarlos.

En 2016, la FAO de las Naciones Unidas, estimó que al menos 1.6 millones de personas en Centroamérica enfrentaban una constante inseguridad alimentaria debido al cambio climático. En el 2017, una encuesta de familias migrantes centroamericanas realizada por el Programa Mundial de Alimentos encontró que casi la mitad había abandonado su país debido a la falta de alimentos.

"Siempre hay muchas razones por las que las personas migran", dijo Yarsinio Palacios, un experto en silvicultura en Guatemala al New Yorker. "Tal vez un miembro de la familia está enfermo. Tal vez están tratando de compensar las pérdidas del año anterior. Pero en cada situación, tiene algo que ver con el cambio climático".

"Generalmente no se van después de la primera sequía", dijo Stephanie Leutert, directora de la Iniciativa de Seguridad de México en la Universidad de Texas en Austin, a la revista Time. "Pero cuando vuelve la sequía" y se han quedado sin ahorros, tienen que hacer algo.

En Honduras y Guatemala, el cambio climático se considera un factor importante en los brotes de la “roya del café”, una enfermedad micótica que se manifestó de manera aguda hace más de media década y continúa interrumpiendo la siembra de un cultivo principal de las economías locales. "El clima es una locura", le dijo a The New York Times a principios de este mes Carlos Peña Orellana, un productor de café hondureño que se estaba deshaciendo en parte con las remesas enviadas por sus hijos de los Estados Unidos. "Todo está fuera de control".

"La economía de las tierras altas occidentales depende en gran medida del cultivo de café, una industria que ha sufrido en los últimos años debido a los bajos precios internacionales del café y las malas cosechas vinculadas a una precipitación inferior al promedio", reportó el año pasado desde Guatemala The Washington Post. "La industria aún se está recuperando de los brotes de roya del café que comenzaron en el 2013. Un número creciente de guatemaltecos ha perdido la esperanza de que la industria se recupere pronto".

Los expertos señalan que todo esto se alimenta de la lógica que impulsa a los migrantes hacia el la frotnera de los Estados Unidos. Cuando las personas pobres son desplazadas por factores climáticos, primero emigran a ciudades dentro de sus países. Ahí es donde muchos en Centroamérica son víctimas del abuso y la influencia de pandillas y redes criminales.

Los problemas estructurales más amplios, relacionados con la mala gobernabilidad y la falta fundamental de recursos, no desaparecerán de la noche a la mañana. Pero también se les conoce desde hace bastante tiempo. Un informe de 2012 del Banco Interamericano de Desarrollo (BID) proyectó que América Latina y el Caribe podrían enfrentar “daños anuales del orden de 100,000 millones de dólares para el 2050 por la disminución de los rendimientos agrícolas, la desaparición de los glaciares, inundaciones, sequías y otros eventos provocados por el calentamiento del planeta”.

Sin embargo, la administración de Trump ha cesado el financiamiento de ciertos proyectos de ayuda relacionados con el clima, incluidos varios programas que operan en América Central. Contradiciendo las evaluaciones de sus propias agencias gubernamentales, el presidente Trump  ha rebobinado el reloj, luchando contra el consenso científico sobre el cambio climático en lugar de trabajar más ambiciosamente para su mitigación.

La ironía es que, más allá del fanfarroneo de Trump en la frontera, los altos funcionarios de su gobierno ya reconocen las fuerzas más profundas en juego. El año pasado, Kevin McAleenan, entonces jefe de la oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los Estados Unidos, realizó un viaje al Triángulo del Norte para examinar la profunda inseguridad alimentaria y otras condiciones que afectan la migración. (McAleenan se desempeña actualmente como secretario interino de seguridad nacional).

"Las oportunidades económicas y la gobernabilidad desempeñan un papel mucho mayor en la decisión de los migrantes de viajar al norte a los Estados Unidos", dijo McAleenan Nick Miroff de The Washington Post en septiembre pasado, sugiriendo que estas condiciones extremas eran factores más importantes de la migración que la amenaza diaria de la violencia de las pandillas.

En ese momento, McAleenan pidió "una campaña sostenida que aborde los factores de empuje y atracción" como "la única solución a esta crisis". Uno se pregunta si el presidente está escuchando.