¿Te imaginas qué habría sido de los seres humanos sin el idioma? Lo más probable es que no hubieran existido las civilizaciones que hicieron posible el desarrollo del homo sapiens tal y como lo conocemos ahora. Muchos textos antiguos incluso otorgan suma importancia a la función del lenguaje en las sociedades. No podemos olvidar el mito de la Torre de Babel, en el que Dios divide a los hombres en naciones distintas con una lengua para cada una, lo que les impediría comunicarse con las demás naciones y evitaría que se intentara llevar a cabo proyectos tan ambiciosos como una torre que quiera alcanzar a dios.

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En la actualidad, las lenguas son el transporte de la esencia de una cultura, la memoria de los pueblos y la ética de las sociedades. De acuerdo con la UNESCO, las lenguas son un componente esencial de nuestras identidade, un elemento fundamental de nuestra diversidad y patrimonio vivo .

El Foro Económico Mundial (WEF, por su sigla en inglés) recopiló seis gráficos que ofrecen un panorama amplio sobre el estado de las más de 6,000 lenguas que se hablan en todo el planeta, de las cuales casi la mitad están en peligro de desaparecer. La UNESCO, otra de las organizaciones que está interesada en salvaguardar el mayor número posible de lenguas vivas en el mundo, por lo que ha fomentado la producción, coordinación y difusión: de instrumentos de seguimiento, promoción y evaluación del estado y las tendencias de la diversidad de las lenguas.

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1. Casi 3,000 lenguas se han extinto o están en proceso de extinción

En el mundo se hablan más de 6,000 lenguas. De éstas, casi la mitad está en peligro de extinguirse. De acuerdo con el wef, las lenguas son vehículos de nuestra cultura, la memoria colectiva y los valores. La UNESCO le pidió a un grupo internacional de lingüistas que desarrollaran una metología que permitiera conocer el grado de vitalidad de una lengua, con el fin de llevar a cabo políticas que permitan proteger a estos idiomas. La metodología está basada en nueve criterios distintos, entre los que destacan el número total de hablantes de una lengua, la posibilidad de transmisión generacional, el tipo y la calidad de sus documentos, y la proporción entre el número de hablantes de una lengua y la población total del país en cuestión.

Bajo esta metodología, la UNESCO que 57% de las lenguas de todo el mundo se encuentran seguras o que no existe la información suficiente para aseverar que se encuentran en peligro. Mientras que 10% son vulnerables, 11% se encuentran definitivamente en peligro, 9% están severamente en peligro, 10% están gravemente en peligro y 4% se han ido extinguiendo desde que se inició el registro, en 1950.

2. Estados Unidos es el país en el que más lenguas se han extinto

La UNESCO elaboró un mapa de las lenguas extintas o que están en riesgo en todo el mundo. Dentro de la lista de países en los que más lenguas se han extinto, Estados Unidos ocupa el primer lugar, ya que en esta nación han desaparecido 227 lenguas desde 1950. Le sigue la India, con 199 lenguas desaparecidas; Indonesia, con 149; China, con 158, y Rusia, con 147. México también figura en esta lista, ya que en este país se han perdido alrededor de 143 lenguas. Completan la relación Australia, Papua Nueva Guinea, Canadá y Nepal, con más de 70 lenguas desaparecidas.

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3. La lengua es un elemento esencial para la identidad nacional

¿Qué significa ser mexicano?¿Qué significa ser estadounidense, francés o chileno? Existe la creencia que el lugar de nacimiento define la identidad nacional de cada persona, no obstante, de acuerdo con un estudio del Pew Research Center, el porcentaje de personas que piensa que el lugar de nacimiento es importante para determinar la nacionalidad no rebasa la mitad de la población en varios países de todo el mundo; mientras que en prácticamente todas estas naciones, la cantidad de gente que cree que hablar el idioma de un país es importante para ser uno de ellos es de más de dos terceras partes de la población.

4. La lengua más estudiada es el inglés

De acuerdo con información del Foro Económico Mundial (WEF, por su sigla en inglés), aunque es difícil comenzar a aprender un idioma que no es el propio, nunca es tarde para hacerlo. Además, aprender un segundo idioma te brinda beneficios de salud, intelectuales y económicos, debido a que, en Estados Unidos, por ejemplo, la demanda de trabajadores bilingües ha crecido de forma importante desde el 2010. El WEF toma como punto de partida la aplicación digital Duolingo, con la que puedes aprender más de 20 lenguas de forma sencilla y divertida. Alrededor de 150 millones de personas están utilizando Duolingo para aprender varias lenguas, entre las que destacan el inglés, francés y español.

5. 839 lenguas se hablan en Papúa Nueva Guinea

Ethnologue es una plataforma encargada de recopilar, analizar y exponer información sobre todas las lenguas del mundo. Esta plataforma tiene registradas más de 7,000 lenguas vivas en todo el mundo y elaboró un gráfico que muestra a los países con la mayor cantidad de lenguas. Papua Nueva Guinea se lleva el primer lugar, ya que en esta nación se hablan 839 lenguas, como el abadi, el adzera, el yaul o el weri. Le sigue Indonesia, con 707 lenguas, como el maba, el mamboru y el tolaki. El tercer sitio lo ocupa Nigeria, con 526 lenguas, como el abon, el bali o el cori.

México es un país en el que coexisten un número muy alto de lenguas distintas, por lo que ocupa el lugar siete de la lista de Ethnologue, con 289 lenguas, como el chatino, el chontal, el cora, el huichol, el kiliwa, el mixe y el náhuatl. Cabe destacar que para que esta plataforma registre una lengua como viva es necesario que ésta cuente con una hablante que se reconozca a sí mismo como hablante nativo de esa lengua, lo que no implica que muchos de los idiomas recopilados no estén a punto de desaparecer.

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6. El inglés es la lengua con más influencia en Twitter y Wikipedia

¿Cómo se determina el poder o la influencia de una lengua? ¿Por su número de hablantes? ¿O por el país en el que se habla? El chino, por ejemplo, es hablado por más de 1,000 millones de personas en todo el mundo, lo que lo convierte en la lengua con el mayor número de hablantes. No obstante, no hay muchas personas que quieran aprender chino, debido a que es una lengua sumamente compleja. Por eso, un conjunto de investigadores de distintas universidades de Estados Unidos y Europa establecieron un grupo de parámetros para determinar la influencia y el poder que ostenta una lengua en todo el mundo.

En lugar de enfocarse en las lenguas en sí, es decir, en cuántos hablantes nativos tenían o cuál era su nivel de dispersión, decidieron enfocarse en cómo estaban conectadas las lenguas del mundo, lo que los llevó a trazar esquemas extraídos con datos sobre 2.2 millones de traducciones de libros; 382 millones de páginas de Wikipedia y 550 millones de tuits. Aunque lo que encontraron puede no ser una sorpresa para muchos: sí, la lengua con más influencia en el mundo es el inglés; lo interesante de este ejercicio es la metodología utilizada, así como el aprovechamiento de recursos tecnológicos con los que anteriormente no se contaba.

rodrigo.riquelme@eleconomista.mx