Días antes de que muriera, el 8 de diciembre a la edad de 95 años, John Glenn, el primer estadounidense en orbitar la Tierra, escribió una carta a otro entusiasta del espacio: Jeff Bezos, quien dijo que ver el aterrizaje lunar a los cinco años fue un momento seminal y una de las razones por las que fundó su compañía espacial, Blue Origin.

En la carta, que fue presentada a Bezos en una ceremonia de entrega de premios como parte de la revista Smithsonian American Ingenuity Awards, Glenn escribió que en 1962, cuando tomó su vuelo histórico, [Bezos] todavía estaba a dos años de haber nacido . Al regresar Glenn al espacio en 1998 en una misión de transbordador espacial, a los 77 años, ya estaba impulsado por una visión de viajes espaciales accesibles no sólo a pilotos altamente capacitados, ingenieros y científicos, sino a todos , escribió.

La carta, fechada el 28 de noviembre, era un tributo a Bezos y Blue Origin, que recientemente había logrado varios hitos significativos: lanzar y aterrizar un reforzador suborbital cinco veces. Sin embargo, pocos días antes de la muerte de Glenn, la carta también sirvió como un puente desde los días del programa espacial tripulado de la NASA, la era de Glenn del Mercury, Gemini y Apollo, al siguiente salto gigante, un tiempo que Bezos ha llamado una nueva edad de oro de la exploración espacial .

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Además de Blue Origin, Richard Branson y Elon Musk han derramado su inmensa riqueza en sus empresas espaciales con el objetivo de poner fin a los monopolios del gobierno sobre el espacio. Están haciendo una audaz apuesta que está allanando el camino para una industria espacial comercial viable, que sigue al nacimiento de la aviación comercial hace un siglo.

El acercamiento de Bezos ha sido moverse metódicamente - Lento es suave y suave es rápido es uno de sus refranes favoritos siguiendo los pasos de la NASA: volando primero al espacio suborbital, luego a la órbita y luego posiblemente a la luna, o más allá, hacia el objetivo de tener millones de personas viviendo y trabajando en el espacio . Su reforzador suborbital se conoce como New Shepard, en honor de Alan Shepard, el primer americano para alcanzar el espacio. Bezos espera volar a los pasajeros en viajes similares a los de Shepard, a partir del 2018.

El siguiente objetivo es un vuelo orbital, y Blue Origin está construyendo un cohete llamado New Glenn que se espera que se lance a finales de esta década.

En su carta, Glenn escribió que estaba profundamente conmovido de que el cohete fuera nombrado en su honor. Como el Glenn original, puedo decirte que veo venir el día en que la gente abordará la nave espacial de la misma manera que millones de nosotros ahora abordamos los aviones , escribió. Cuando eso suceda, será en gran parte debido a tus logros épicos este año .

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La visión de Bezos del espacio se asemeja a la que hicieron décadas atrás los futuristas como Dandridge Coal y Gerard O’Neill, un profesor de Princeton que describió sus planes para las colonias espaciales en el libro The High Frontier. En lugar de simplemente colonizar la Luna o Marte, Bezos ha dicho que está más interesado, como escribió O’Neill, en extenderse, no a un cuerpo planetario específico, sino a otro lugar completamente diferente .

En nombre de la compañía, Blue representa a la Tierra, el punto azul pálido , y Origin es donde la humanidad comenzó.

Quiero ver una explosión gigantesca, dinámica y emprendedora en el espacio , dijo Bezos en la ceremonia de entrega de la Fundación Arthur C. Clark el mes pasado. Reducir el costo de acceso al espacio mediante la construcción de cohetes reutilizables y una infraestructura de transporte para las estrellas es uno de los principales objetivos de su vida.

Si pudiera decir lo que Blue Origin hizo, fue poner en marcha la infraestructura de elevación pesada que permitió a la próxima generación tener este dinamismo, esta explosión emprendedora en el espacio, y desencadenar esta creatividad, sería un viejo de 80 años de edad muy feliz , dijo.

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Antes de eso, sin embargo, Bezos indicó adónde podría dirigirse a continuación. Su próximo cohete sería llamado New Armstrong, en honor a Neil Armstrong, el primer hombre en caminar sobre la Luna.

En una entrevista a principios de este año, Carol Armstrong dijo que su difunto esposo habría estado honrado y apoya completamente a Bezos para continuar el legado de Armstrong.

Conozco a Jeff y realmente tengo mucho respeto por él , dijo. Estoy muy contento de que esté haciendo eso .

Christian Davenport cubre temas de defensa e industrias espaciales para The Washington Post.