Un sofisticado telescopio de rayos X de alta potencia, capaz de escrutar el universo y los agujeros negros con una resolución sin precedentes, fue puesto en órbita este miércoles por un cohete lanzado desde un avión en pleno vuelo, dijo la NASA.

El NuSTAR (Nuclear Spectorscopic Telescope Array o Matriz de Telescopios Espectroscópicos Nucleares) fue puesto en órbita por un cohete Pegasus XL de la empresa Orbital Sciences Corporation, el cual fue lanzado desde un avión Lockheed L-1011 en pleno vuelo, a las 15H58 GMT a 11.900 metros de altitud.

El cohete estuvo en caída libre durante cinco segundos antes de encender sus motores y continuar "perfectamente" con las etapas previstas, dijo la NASA.

"El Pegasus XL de Orbital Sciences Corporation puso en órbita con éxito el NuSTAR", señaló la agencia espacial estadounidense en un comunicado.

Los lanzamientos desde un avión son menos costosos que los que se hacen desde el suelo porque requieren menos combustible para vencer la fuerza de gravedad de la Tierra, explicó la NASA.

El avión que transportaba el cohete con el telescopio había despegado una hora antes desde el atolón Kwajalein en las Islas Marshall en el Océano Pacífico.

El proyecto tiene como objetivo estudiar los fenómenos energéticos, como los agujeros negros y las explosiones de estrellas masivas.

"El NuSTAR abrirá una ventana completamente nueva al universo", dijo Fiona Harrison, profesora del Instituto de Tecnología de California (Caltech) en Pasadena, e investigadora principal del NuSTAR.

Será el "primer telescopio en hacer foco con rayos X de alta potencia. Como tal, tomará imágenes 10 veces más nítidas y 100 veces más sensibles que cualquier telescopio que haya operado en esta región del espectro".

La misión apunta a trabajar en conjunto con otros telescopios en el espacio, entre ellos el Chandra X-Ray Observatory de la NASA, que observa rayos X de baja potencia, dijo la NASA.

Con 133 espejos anidados en cada una de las dos unidades ópticas, el telescopio NuSTAR también utiliza detectores de última generación y un largo mástil que conecta las unidades ópticas a los detectores y permite suficiente distancia para un enfoque nítido.

El mástil de 10 metros será lanzado de forma plegada y se extenderá recién una semana después del lanzamiento, alcanzando la longitud de un autobús escolar.

"Antes se pensaba que los agujeros negros eran raros y exóticos; eso era apenas 20 años atrás", dijo Harrison a la prensa.

"Hoy sabemos que todas las grandes galaxias, como nuestra Vía Láctea, tienen un enorme agujero negro en su corazón", agregó.

El nuevo observatorio tiene como objetivo ofrecer una visión mejor del funcionamiento de un agujero negro.

Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA, describió al NuSTAR como "un telescopio espacial pequeño" que permitirá investigar "una banda importante, pero relativamente inexplorada, del espectro electromagnético".

En su primera fase de dos años la misión NuSTAR cartografiará ciertas regiones del cielo para censar las estrellas más profundas y alejadas, así como agujeros negros de diferentes tamaños. Para ello examinará las regiones que rodean el centro de la Vía Láctea.

El nuevo telescopio realizará también observaciones del universo profundo más allá de la Vía Láctea, lo cual le permitirá comprender mejor las chorros de partículas emitidos por las galaxias más extremas, como Centaurus A, donde se encuentran agujeros negros supermasivos.

Los primeros datos obtenidos por el telescopio se esperan en unos 30 días.

INSTALAN TELESCOPIO GIGANTE EN CHILE

El Consejo del Observatorio Europeo Austral (ESO) dio un nuevo paso en la observación lejana del universo, al aprobar el programa del telescopio gigante europeo (E-ELT, "Extremely Large Telescope") que será instalado en el Cerro Armazones, una montaña a 3.060 metros en el desierto del norte de Chile.

Muy esperado por la comunidad científica, el E-ELT tendrá un espejo segmentado de un diámetro sin precedente de 39.3 metros y será el mayor telescopio del mundo para observaciones directas e infrarrojas.

El nuevo telescopio quedará instalado en las inmediaciones de otro telescopio del ESO, el del Cerro Paranal, que está equipado de un conjunto de telescopios que constituyen ya un "Telescopio muy grande" (VLT, según su denominación en inglés).

Si todo funciona como previsto, el E-ELT debería comenzar sus operaciones científicas a comienzos de la próxima década.

Telescopio más grande del mundo

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