Hace un par de semanas se dio la noticia de una forma un tanto amarillista: Nueva evidencia sugiere que la cultura moderna emergió hace 44,000 años , decía el llamativo comunicado de prensa.

Tras analizar con cuidado la información sobre dos artículos publicados en la revista Procedings of the National Academy of Sciences, publicamos en estas páginas una nota titulada La Alta Edad de Piedra (surgió) 20,000 años antes de lo que se creía , en la que se especificaba claramente una precisión en el sur de África .

Más específicamente, los hallazgos se hicieron en la Border Cave, donde se encontraron artefactos como cuentas de huevo de avestruz, finas puntas de flecha de hueso, utensilios de madera para cavar, una sustancia gomosa y resinosa que se usó como pegamento para ensamblar hojas de piedra o hueso a lanzas, cera de abeja usada como empuñadura, colmillos de porcino que quizá se usaron para tallar madera y huesos con marcas que se pudieron usar para contar.

Además de precisar qué podemos entender por cultura moderna , quedaban muchas cosas por aclarar y dos de las principales autoras de los artículos, Paola Villa, del Museo de la University of Colorado, y Lucinda Backwell, de la Universidad de Witwatersrand, tuvieron a bien resolver algunas de ellas y aclararnos que su descubrimiento apunta a la idea de que la cultura tuvo un origen múltiple.

¿Por qué piensan que la cultura que encontraron tiene una continuidad con la que surgiría posteriormente, no es posible pensar en orígenes distintos?

Los artefactos encontrados de hace 44,000 años -comenta Backwell- son los mismos que se encuentran en raras ocasiones de hace 20,000 años. Entran con regularidad en el registro arqueológico hace 10,000 años son comunes entre los bosquimanos de tiempos prehistóricos y aún los usan los bosquimanos de áreas aisladas. Los artefactos son los mismos en los materiales usados, sus dimensiones y funciones. Son adaptaciones a un modo de vida particular, los cazadores-recolectores con arcos, flechas y palos para cavar. No hay duda de que se trata de un continuo.

¿Sus descubrimientos en la Border Cave podrían significar que los humanos se llevaron la Alta Edad de Piedra a Europa?

La tecnología de la Alta Edad de Piedra europea de más o menos la misma época es muy diferente a la de la Border Cave –dice Paola Villa-, lo cual muestra que las personas de ambas regiones escogieron caminos muy diferentes en la evolución de la tecnología y la sociedad.

Pareciera entonces que los diferentes grupos humanos, como los que estaban en Europa, llegaron a tecnologías similares por caminos no relacionados.

Parece –concuerda Villa-. Pero hay controversia sobre el origen de estas conductas. Algunos creen que hubo una única tribu que migró desde África llevando tecnología compleja (como el arco y las flechas) y se diseminó por todo el mundo. Otros creen que fue un proceso más complejo y que algunas de las innovaciones (instrumentos musicales y pinturas rupestres) se desarrollaron después de la expansión desde África.

Existe la idea, propuesta por Richard Klein, de que se produjo un cambio radical en el comportamiento humano hace 50,000 años.

Klein cree que el cambio, que tendría alguna base genética, se originó en el este de África y pasó a Europa. En el artículo digo que la AEP emergió en el sur de África por evolución interna, que fue un desarrollo local y no importado del este de África.

El desarrollo independiente de ciertas conductas en áreas distantes podría apoyar la idea de Klein de un cambio genético, pero no hay evidencia de ello y algunos prefieren la hipótesis de que se dio una sucesión acumulativa de innovaciones que finalmente se juntaron en diferentes regiones y tiempos.

En los artefactos que encontraron se hace evidente el cambio tecnológico e incluso el surgimiento de la matemática, ¿qué hay del arte y/o la religión?

Supongo que las cuentas de huevo de avestruz son un forma de arte, considerando que son sobre todo ornamentales y aunque tengan un propósito de intercambio –dice Backwell-. No hemos encontrado muestras de arte rupestre o de enterramientos.

Los artefactos encontrados son aún parte de la cultura bosquimana que refleja su visión del mismo, que reconoce a un dios y da significado a los ancestros. El chamanismo es una parte integral de su modo de vida y tienen sanadores responsables de la salud de la comunidad, con la ayuda de los ancestros.

Así que aunque no tenemos evidencia de la religión podemos inferir su existencia a partir de los objetos que identifican a la cultura bosquimana.

Algunos de estos desarrollos tecnológicos ya los tenían los neandertales decenas de miles de años antes. Supongo que tiene algunas ideas sobre por qué si eran tan fuertes y evolucionados se extinguieron a causa de la presencia de humanos, ¿podrían contármela?

Lo lamento, no tengo respuesta definitiva, ni la tiene ninguno de mis colegas.

¿Basados en sus artefactos y su tecnología podría decir si las mentes de humanos y neandertales eran similares o distintas?

Regresa en un par de años –pide Villa-. Tengo un proyecto de investigación para comparar las habilidades técnicas de humanos y neandertales en una región específica (Italia central) y también para ver si la tecnología neandertal se quedó estática y sin innovaciones por un largo periodo de tiempo.

manuel.lino@eleconomista.mx