Los vehículos autónomos llegaron con la promesa de revolucionar el tránsito en las ciudades. El arribo de esta tecnología a las calles supone una serie de ventajas y desventajas. La convivencia de los sistemas automáticos y los autos regulares, los desafíos legales, la competencia entre marcas y la seguridad de los pasajeros son solo algunas.

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Alrededor de estas máquinas se encuentran marcas que aprovecharon el ímpetu de esta tendencia tecnológica para posicionarse como compañías innovadoras. Los adelantos en la autoconducción introducidos por compañías como Tesla, Google y Apple no se comparan con lo que empresas tradicionales del transporte han aportado a la investigación y el desarrollo estos nuevos automóviles.

De acuerdo con Business Insider, las alemanas Bosch, Audi y Continental lideran el registro de patentes vinculadas con los autos sin conductor, con 958, 516 y 439 patentes registradas a nivel mundial, respectivamente. Para hacer esta lista, la publicación se basó en un estudio de Instituto de Investigación Económica de Colonia, en Alemania, que expone los resultados de un análisis de 5,839 patentes registradas por la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual y que están relacionadas con los autos sin conductor entre el 2010 y el 2017.

Como puede apreciarse, las compañías que han estado vinculadas con el sector automotriz desde hace décadas son las que se encuentran al frente de la innovación tecnológica de los automóviles sin conductor. Ni Tesla ni Google figuran en esta lista.

1. Bosch

958 patentes

Bosch designó a más de 2,000 ingenieros para que se dediquen exclusivamente al desarrollo de sistemas de asistencia de conducción, de acuerdo con CB Insights. Bosch es uno de los mayores proveedores de la industria automotriz y, a principios del 2017, se alió con la también alemana Mercedes Benz para conseguir desarrollar un vehículo con un nivel de autonomía 4 (alta automatización) y 5 (automación completa).

2. Audi

516 patentes

En julio del 2016, Audi se alió con varias compañías automotrices para crear una subsidiaria, llamada SDS Company, dedicada al desarrollo de vehículos autónomos. La compañía también ha dado a conocer varios prototipos de vehículos autónomos derivados de otros modelos de la marca y en abril pasado, contrató a un exgerente del programa de autoconducción de Tesla como su nuevo director de Tecnología. De acuerdo con CB Insights, Audi es parte del consorcio alemán que incluye a Daimler y a BMW que compró la tecnología de mapeo de precisión creada por Nokia por más de 3,000 millones de dólares.

3. Continental

439 patentes

Continental AG ha sido un proveedor de piezas automotrices desde hace varias décadas y según CB Insights, ahora está de forma importante en su programa de vehículos autónomos. Hace algunos meses, Continental instaló un laboratorio de investigación y desarrollo en Silicon Valley, en California, el cual está trabajando en la fabricación de coches autónomos que puedan comunicarse de manera eficiente entre sí, así como en el desarrollo de la infraestructura que estos automóviles necesitan en la carretera.

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4. Ford

402 patentes

Ford también creó su propia compañía dedicada al desarrollo de automóviles autónomos y la tecnología necesaria para que estos funcionen. A principios del 2015, la compañía lanzó su Plan de Movilidad Inteligente que concluyó en la creación de Ford Smart Mobility LLC, en el 2016, que se ha encargado de adquirir y respaldar a compañías que trabajan en el desarrollo de tecnologías de geolocalización, mapeo e Inteligencia Artificial. En enero pasado, la compañía anunció que incrementaría su flota de pruebas de vehículos autónomos y ha sido pionera en pruebas de conducción para estos vehículos en terrenos y condiciones difíciles.

5. General Motors

380 patentes

En enero del 2016, GM compró los activos y las patentes de la compañía de transporte Sidecar e invirtió 500 millones de dólares en Lyft, y a partir de estas adquisiciones creo la compañía dedicada a los vehículos autónomos Cruise Automation, que ya mostró los avances de sus primeros autos sin conductor. Además, General Motors anunció que planea contratar a 700 ingenieros especializados en la investigación y el desarrollo de tecnología de autoconducción.

6. BMW

370 patentes

Otra alemana aparece en esta lista en el lugar seis. De acuerdo con CB Insights, consiguió aliarse con las tecnológicas Intel y Mobileye para crear una plataforma abierta con la que planea llevar los vehículos sin conductor a las calles en el 2021. Durante el Consumer Electronic Show del 2016, la compañía mostró un primer concepto de automóvil autónomo que fue el parteaguas para la fundación de su nueva marca BMW iNext, especializada en este tipo de vehículos.

7. Toyota

362 patentes

A pesar de que en el 2014, la compañía japonesa dijo que, por razones de seguridad, no estaba en sus planes fabricar un automóvil sin conductor, apenas un año después la compañía invirtió 1,000 millones de dólares para fundar el Instituto de Investigación Toyota que centraría su investigación y desarrollo en la conducción autónoma. La compañía también contrató a investigadores de la Universidad de Stanford y del MIT y recientemente estableció su tercera asociación universitaria con la Universidad de Michigan. Toyota se autoimpuso el año 2021 como su año meta para lanzar sus coches autónomos a las calles

8. Volkswagen

343 patentes

A principios del 2016, el CEO de Volkswagen, Matthias Muller, dijo que la junta de la compañía acababa de firmar una iniciativa de conducción autónoma, en la cual estableció que los automóviles sin conductor serían populares en el año 2025. De acuerdo con CB Insights, desde el 2015, la compañía alemana dio a conocer el proyecto V-Charge, en el que un auto de la compañía, equipado con sensores y mapas 3D, encontraría cajones de estacionamiento en un garage sin ayuda de un ser humano. Recientemente, la compañía presentó su auto concepto Sedric (Self-Driving-Car), un vehículo autónomo diseñado para ofrecer servicios de transporte de pasajeros.

9. Daimler

339 patentes

Desde mayo del 2015, Daimler ha estado probando sus camiones autónomos en Nevada y en abril del 2016, una docena de camiones de esta y otras marcas completaron la primera carrera transfronteriza de este tipo en Europa. La peculiaridad de esta carrera es que los 12 camiones que hicieron el recorrido estaban conectados entre sí a través de señales inalámbricas, con lo que el convoy de autobuses se convirtió en una especie de tren semiautónomo dirigido por un camión líder, que requiere la presencia de un ser humano por cuestiones de seguridad.

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10. Google

338 patentes

En el 2015, Google contrató al exejecutivo de Hyundai y de TrueCark, John Krafcik, para que liderara su reciente proyecto de autoconducción, el cual se ha convertido en uno de los más icónicos en este sector. A finales del 2016, este proyecto se consolido bajó el nombre de Waymo, cuyo prototipo ya ha realizado pruebas en su lugar de origen, en Mountain View, California; en Austin, Texas; en Washington y en Phoenix, Arizona. En febrero de este año, la nueva compañía de la casa matriz de Google, Alphabet, hizo público su hardware de autoconducción y en abril, la compañía inició el registro para las primeras pruebas públicas de sus minivans autónomas.

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