El maíz en México es atacado por unos 60 artrópodos distintos en todas las etapas del cultivo, incluida la del almacén. Entre otros organismos dañinos, destaca el gusano cogollero Spodoptera fugiperda, que puede afectar 80% de la producción en regiones tropicales y subtropicales

Este año, las lluvias tempranas de abril y mayo se conjugaron con un invierno benigno, que son las condiciones adecuadas para el desarrollo temprano de poblaciones de insectos por arriba de lo normal.

La superficie agrícola sembrada a nivel nacional es mayor a 15 millones de hectáreas (incluidas las superficies del ciclo primavera-verano y cultivos perennes) y el uso de insecticidas de síntesis química en un año normal varía entre 15 y 20 millones de litros. No obstante, en años con alta incidencia de plagas, el uso de este tipo de insecticidas podría acercarse a 40 millones de litros ,porque se triplican las dosis aplicadas para controlar la proliferación de plagas.

En la gran mayoría de los casos, la detección de necesidades para aplicar insecticidas carece de bases cuantitativas, ya que no se realiza la práctica básica de muestreo del número de poblaciones de insectos perjudiciales e insectos benéficos, que permita establecer el dinamismo de las poblaciones para prever el momento que alcanzan los umbrales económicos. En entomología, el umbral económico de una población es la cantidad de miembros de una especie dañina para la producción de un cultivo, ante la cual el costo del daño causado por esa población es mayor al costo de la aplicación de insecticida requerido para reducir la población.

Recientemente, el doctor Fernando Bahena Juárez publicó el libro Manejo agroecológico de plagas de maíz, en el que considera que en México, ... el control de plagas se sustenta casi exclusivamente en la aplicación de tratamientos con insecticidas químicos realizando desde una hasta seis aplicaciones por parte de los productores; recientemente, se propone por parte de las mismas compañías trasnacionales promotoras de los insecticidas, el uso de variedades de maíz transgénico que incluyen un gen de Bacillus thuringiensis, el cual es tóxico a las larvas de lepidópteros, y con esto se excluyen métodos de control alternativo ambientalmente inocuos, que pueden también reducir o eliminar el uso de plaguicidas y que además permiten la actividad reguladora de la entomofauna benéfica... .

El uso de excesivo de plaguicidas afecta tanto a la biodiversidad como al ambiente, a las especies no dañinas, a los cultivos y, finalmente, a los consumidores de alimentos. Las cantidades utilizadas actualmente de productos químicos han inducido resistencia a los insectos, además de alterar los ciclos estacionales de la presencia de los insectos y éste no es un fenómeno exclusivo del campo mexicano. De acuerdo con la FAO, la cantidad mundial de especies de plagas resistentes a los plaguicidas ha aumentado a más de 600 en los últimos 50 años.

A fin de revertir esta problemática, en la siguiente entrega se revisarán la alternativa del Manejo Integral de Plagas (MIP) y sus implicaciones económicas.

*Marco Antonio Cabello Villarreal es especialista en la Subdirección de Programas para el Desarrollo de Productores y Prestadores de Servicios de FIRA. La opinión es del autor y no necesariamente coincide con el punto de vista oficial de FIRA.

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