Washington.- La empresa estadounidense Orbital Sciences lanzó el jueves la cápsula no tripulada Cygnus para su primera misión de abastecimiento a la Estación Espacial Internacional (ISS), según imágenes transmitidas en directo por la cadena de televisión de la NASA.

Antares, el cohete de dos etapas que transporta a Cygnus, despegó como estaba previsto a las 13H07 hora local (18H07 GMT) desde el Centro de Vuelo Wallops, situado en una isla cerca de la costa de Virginia (este de Estados Unidos).

La primera etapa del cohete funcionará durante cuatro minutos, 20 segundos antes de separarse. Los motores de la segunda etapa se encenderán entonces durante dos minutos y 30 segundos. La cápsula Cygnus deberá separarse de la segunda etapa un minuto 30 segundos después de alcanzar la órbita terrestre, marcando un lanzamiento exitoso.

Según lo programado, Cygnus se acoplará a la ISS el domingo, convirtiéndose en la quinta nave espacial privada en llegar a la estación espacial.

La primera fue Dragon, de la compañía californiana SpaceX, en mayo de 2012. Dragón efectuó luego dos vuelos adicionales para llevar carga a la ISS.

Inicialmente previsto para diciembre, el lanzamiento de Cygnus fue pospuesto varias veces por la decisión de la NASA de reemplazar de forma urgente una bomba de amoniaco defectuosa en uno de los dos circuitos de refrigeración de la ISS. La reparación fue efectuada por dos astronautas durante dos salidas al espacio justo antes de Navidad.

Estas reparaciones postergaron hasta el miércoles el lanzamiento de Cygnus, pero el despegue debió posponerse un día más debido a erupciones solares que incrementaron el nivel de radiación en el espacio, lo cual podría afectar los sistemas electrónicos de Antares, explicó Orbital.

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