Cientos de bomberos y socorristas buscaban el jueves entre toneladas de escombros después de que un edificio residencial de 12 pisos frente al mar colapsó parcialmente en Miami, Florida, dejando al menos un muerto y 51 personas sin localizar aún, dijeron las autoridades.

Sally Heyman, comisionada del condado de Miami-Dade, dijo que los funcionarios no han podido comunicarse aún con 51 personas que "supuestamente" viven en el edificio, habitado por un mezcla de familias y de gente que pasa los meses del invierno en Florida.

"Tenemos 51 personas que se supone que habían estado allí, pero uno no sabe entre las vacaciones y otras cosas, así que todavía estamos esperando", dijo Heyman a CNN por teléfono. "La esperanza sigue ahí, pero está menguando".

Un oficial de bomberos dijo que 35 personas fueron rescatadas del edificio en Surfside, Florida, justo al norte de Miami Beach, incluidas dos que fueron sacadas de los escombros. Los socorristas estaban usando perros para buscar sobrevivientes.

Tras hablar con las autoridades locales, el gobernador de Florida, Ron DeSantis, dijo que es posible que se encuentren más víctimas entre los escombros.

"Esperaremos lo mejor en términos de recuperaciones adicionales, pero nos estamos preparando para algunas malas noticias ante la destrucción que estamos viendo", dijo DeSantis en un evento en un colegio comunitario cerca de Tampa.

Construido en 1981, el Champlain Towers South tenía más de 130 unidades, aproximadamente 80 de las cuales estaban ocupadas. No estaba claro cuántas personas estaban dentro a las 2:00 hora local, cuando todo un lado del edificio colapsó y cayó al suelo.

"Es difícil imaginar cómo pudo haber sucedido esto", dijo a periodistas el alcalde de Surfside, Charles Burkett. "Los edificios simplemente no se caen".

Se estaban realizando trabajos de construcción en el techo, señaló, pero no estaba claro si el proyecto involucró equipos pesados.