Semillas de alholvas importadas desde Egipto podrían ser la fuente de los brotes de la bacteria E.coli que causaron la muerte de al menos 48 personas en Alemania y Francia, según investigaciones iniciales llevadas a cabo por científicos europeos.

Más de 4,000 personas en Europa y América del Norte se infectaron por el brote de la cepa más mortal de E.coli detectada hasta la fecha, que comenzó a principios de mayo. Casi todos los que enfermaron vivían en Alemania o habían viajado allí recientemente.

Los casos en Alemania y un puñado centrado en torno a la ciudad francesa de Burdeos se relacionaron con brotes germinados.

Expertos del Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades (ECDC por su sigla en inglés) y la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (AESA) dijeron que las investigaciones iniciales sugerían que "el consumo de brotes germinados es el vehículo sospechoso de infección tanto en la cepa francesa como en el brote alemán".

"El rastreo está progresando y hasta el momento ha demostrado que semillas de alholva importadas de Egipto en el 2009 y/o 2010 están implicadas en ambos brotes", indicaron las entidades en un comunicado conjunto publicado en la página web de la ECDC a última hora del miércoles.

La portavoz de la AESA Lucia de Luca no pudo confirmar o negar los informes de los medios que indican que las semillas habrían llegado de Egipto mediante un único importador alemán. "Las investigaciones aun están en marcha", dijo a Reuters.

LOTES CONTAMINADOS

Investigadores europeos han dicho que dado que la contaminación podría haber ocurrido en cualquier etapa de la larga y compleja cadena de suministro entre la producción de semillas, el transporte, el embalaje y la distribución, "lo que también supondría que aún existen otros lotes de semillas potencialmente contaminadas dentro de la UE, y quizás fuera".

La cepa de E.coli causante de las infecciones en el actual brote -conocida como STEC O104:H4- puede provocar diarrea severa y, en los casos más graves, insuficiencia renal y muerte.

La ECDC y la AESA dijeron que un lote de semillas de alholva importadas de Egipto en el 2009 parecían estar relacionado con el brote de Francia, y que se consideró que un lote del 2010 también tuvo relación con el brote de Alemania.

Sin embargo, señalaron que aún había "mucha incertidumbre" sobre si esas semillas de Egipto eran "realmente la causa común de todas las infecciones", ya que por ahora no hay resultados bacteriológicos positivos.

Hasta que haya finalizado la investigación, la ECDC y AESA recomiendan enérgicamente a los consumidores que no cultiven brotes germinados para su propio consumo y que no consuman brotes o semillas germinadas a menos que los hayan cocinado a fondo.

La bacteria E.coli crece en entornos ricos en nutrientes como los intestinos de humanos o vacas. La cepa STEC O104:H4 ha resultado ser particularmente problemática, haciendo probable que se haya adherido a hojas, semillas u otros productos alimenticios.

La alholva se usa en forma de hierba, como especia en muchos tipos de curry, como semillas para ensaladas e incluso como adorno.

RDS