La estadounidense Albemarle Corp puso en marcha una nueva planta en el norte de Chile para producir carbonato de litio, un insumo clave para el mercado de almacenamiento de energía y el desarrollo de baterías para vehículos eléctricos.

Albemarle dijo en un comunicado que la entrada en funcionamiento del proyecto, que implicó una inversión de 450 millones de dólares, aumentará la producción de carbonato de litio grado batería a 44,000 toneladas anuales desde un actual nivel de producción en Chile de 24,000 toneladas.

La nueva planta, cuya construcción tardó tres años, refuerza las actividades de la firma estadounidense en el país, luego de que a principios de año recibió la aprobación del gobierno chileno para ampliar sus operaciones de litio, lo que incluye la ampliación de sus derechos de producción.

Las compañías de litio en el mundo buscan asegurar el suministro ante el creciente valor del mineral, clave para la pujante industria de baterías eléctricas de automóviles.

El norte de Chile es parte del denominado "triángulo del litio", una zona ubicada en los límites de Argentina, Bolivia y Chile que concentra gran parte de las reservas globales del mineral.

El litio nos brinda la oportunidad de construir un escenario de riqueza de manera reflexiva, dialogada, de la mano de la capacidad de nuestra industria y pensando en el bien común , afirmó la ministra de Minería, Aurora Williams.

La secretaria de Estado inauguró la Planta Química La Negra II en la Región de Antofagasta, perteneciente a la empresa estadounidense Albemarle (ex Rockwood), actividad en la que también participó el ministro de Hacienda, Rodrigo Valdés, y autoridades regionales.

El recinto, que tuvo una inversión directa superior a los 450 millones de dólares, tendrá una capacidad de producción de 20,000 toneladas anuales de carbonato de litio grado batería.

Planta productora de carbonato de litio más moderna de América Latina. Durante la ceremonia, Williams sostuvo que cada entrada de capitales que se hace en el país y en particular en nuestro sector valida lo que como Gobierno hemos defendido sin vacilar: Chile es un territorio atractivo para traer inversiones, cuenta con gran potencial de recursos, sigue siendo referente dentro del mercado minero y es una nación reconocida globalmente por los actores del sector .

El potencial geológico del litio y las oportunidades que abre para ampliar la diversificación de la minería nacional motivó a que el Gobierno de la Presidenta Michelle Bachelet impulsara la creación de la Política del Litio y la Gobernanza de los Salares, que aborda la explotación del mineral con visión integral, y el eje puesto en la sustentabilidad de nuestros salares, y en una alta participación de las comunidades y actores involucrados en su extracción y procesamiento , indicó.

Williams afirmó que el espíritu de este marco institucional junto a la acertada decisión de nuestro Gobierno respecto a que el Estado priorice promover el aumento de la oferta nacional de litio al mercado mundial con productos de mayor valor agregado han facilitado las gestiones emprendidas para dinamizar su explotación mediante trabajos público-privados .

Recordó que en diciembre pasado se aprobó un acuerdo modificado entre Corfo y Rockwood para la producción de litio en el salar de Atacama. La compañía elevará su producción de 26,000 toneladas a 82,000 toneladas al año de sales de litio de grado técnico y grado batería entre el 2017 y el 2043. Gracias a este convenio, el Estado chileno recibirá ingresos adicionales por alrededor de 2,700 millones de dólares en el mencionado período , precisó.

La autoridad sostuvo que en marzo de este año Corfo e InvestChile invitaron a empresas a manifestar interés para la materialización de inversiones que permitan la elaboración en Chile de productos de valor agregado, que utilicen como insumo lo desarrollado por Albemarle.

La iniciativa está contextualizada en el anexo de contrato suscrito entre ambas entidades e implica la obligación de la mencionada compañía de vender a precio preferente hasta 25% de su producción , dijo.

Williams afirmó que hoy celebramos el logro de una compañía con la que compartimos el valor por los acuerdos público-privados en conjunto con las comunidades, y que son de mutuo beneficio. Nos une el valor por el diálogo y la cooperación .

La Negra II es la planta más moderna del país y América Latina dedicada a la producción de carbonato de litio grado batería, por su el alto valor agregado para el mercado de almacenamiento de energía. Es un producto que tiene diversas aplicaciones. Por ejemplo, en dispositivos móviles como celulares y tablets; y en las energías renovables no convencionales. También, permitirá abastecer al exigente y creciente mercado de baterías para automóviles eléctricos , indicó la autoridad.

Agregó que celebramos también que constituya una oportunidad para el desarrollo de la industria especializada en productos de litio en Chile .