La escasez mundial de fertilizantes nitrogenados, utilizados para aumentar el rendimiento de los cultivos, puede afectar el valor de los alimentos el próximo año.

Los precios mundiales de los fertilizantes nitrogenados se encuentran en sus niveles más altos en más de una década, advierten especialistas.

Las ventas de este tipo de nutrientes de uso agrícola ascendieron a 53,000 millones el año pasado. Pero solo este año los precios han subido al menos 80%, de acuerdo con datos de la consultoría Argus Media.

Los fertilizantes a base de nitrógeno se obtienen a partir del gas natural, lo que ha impactado los costos de su producción a raíz del alza en las cotizaciones de este combustible.

Diversos factores contribuyeron al alza de precios. Los costos del gas natural, un insumo clave en la producción de nitrógeno, se dispararon en Europa debido a la alta demanda y la escasez de suministros, mientras en EU el huracán Ida interrumpió la producción de fertilizantes durante agosto.

Los agricultores usan nitrógeno para aumentar la cosecha de maíz, canola, trigo y otros alimentos, aplicándolo antes de la temporada de siembra.

Pero a los precios actuales, los agricultores han tenido que retrasar sus compras. Estos aplazamientos podrían resultar en compras urgentes la próxima primavera, lo que probablemente dejaría a muchas otras personas sin el producto, dijo a The Guardian Daren Coppock, director ejecutivo de la Asociación de Minoristas Agrícolas de Estados Unidos.

Según uno de los principales productores de fertilizantes nitrogenados, CF Industries, la fuerte demanda mundial del nutriente para cultivos puede durar al menos hasta el 2023.

Alimentos mundiales, en niveles récord de 10 años

En octubre, los precios de los alimentos en el mundo tocaron niveles no vistos desde julio del 2011, de acuerdo con información de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO).

El Índice de Precios de los Alimentos, que mide la variación mensual de las cotizaciones internacionales de un grupo de productos básicos, tuvo un alza de 31.3% en términos anuales al cierre de octubre.

Los cereales promedian un aumento de 22.4% en un año; mientras los productos lácteos han tenido un alza de 15.5% anual.

Retos para los agricultores

Normalmente, MKC, una cooperativa agrícola de Kansas, vende fertilizantes a los agricultores a cambio de un pago por adelantado con fecha de entrega en el futuro.

Con este panorama, MKC ha reducido sus ventas prepagas por precaución.

“Simplemente no sabes cuál será el precio. Ha puesto a muchos minoristas en una situación difícil”, dijo Troy Walker, director de fertilizantes minoristas de MKC a Reuters.

Retrasar la compra de fertilizantes hasta la primavera corre el riesgo de una mayor congestión de la cadena de suministro.

“Habrá gente que esperará y verá”, dijo Coppock.

Algunos países como Rusia, China y Turquía, que son los principales productores de fertilizantes a nivel mundial, han decidido limitar las exportaciones para hacer frente a los incrementos internos en los precios de los alimentos.