Londres.-La inusual participación del Manchester United en la Liga Europa, el torneo de segunda fila del futbol continental, le da la oportunidad de reencontrarse con un viejo conocido cuando reciba al Athletic de Bilbao.

Luego de haber llegado a la ronda de octavos de final con una victoria sobre el Ajax en su primer encuentro desde 1976, el United se medirá contra un conjunto español al que no ha enfrentado desde 1957.

En ese entonces, el Bilbao venció 5-3 al United en cuartos de final de la antigua Copa Europa antes de que los llamados "Busby Babes" avanzaran a semifinales contra el Real Madrid ganador del torneo con una victoria por 3-0 en el duelo de vuelta.

Con sólo una victoria en cuatro encuentros en casa desempeño que contribuyó a que el equipo pasara de disputar la Liga de Campeones a la Liga Europa_, el United se ve menos impresionante esta temporada, pero los jugadores del Bilbao aún se muestran emocionados.

"Es un sueño para nosotros jugar en Manchester, así como para nuestros seguidores es un sueño vernos jugar en Old Trafford", dijo el zaguero Jon Aurtenetxe. "El mejor resultado sería una victoria. Pero estamos conscientes de lo difícil que eso será, así que trataremos de obtener el mejor resultado posible".

"Vamos a darlo todo. Veremos si podemos darles un susto".

El central venezolano Fernando Amorebieta está suspendido, pero los delanteros españoles Fernando Llorente e Iker Muniain están disponibles, al igual que los peligrosos volantes Markel Susaeta y Ander Herrera.

Llorente tiene 12 goles en 18 encuentros desde que regresó a la cancha en enero luego de una lesión, lo que ha ayudado al club vasco a llegar a esta instancia y a la final de la Copa del Rey.

Bilbao nunca ha sacado una victoria de sus siete visitas a Inglaterra se ha llevado seis derrotas_, pero puede llegar inspirado por la victoria de Ajax 2-1 el mes pasado en la que el equipo holandés casi elimina a United. Ajax fue eliminado por 3-2 en el marcador global, pero estuvo a punto de anotar el tercer tanto que le hubiera dado el pase por gol de visitante.

El defensor Chris Smalling debe estar listo para reincorporarse a la alineación del United luego de recuperarse de una lesión en la cabeza que sufrió en partido de la selección inglesa, mientras que el brasileño Anderson podría hacer su primera aparición desde el 8 de enero. Tom Cleverley y el ecuatoriano Antonio Valencia quizá no estén recuperados aún, pero Valencia podría estarlo para el partido de vuelta en España.

MÁS PARTIDOS

En otro de los ocho partidos del jueves, el rival local del United, el Manchester City, juega contra el Sporting en Lisboa.

El City tiene dos puntos de ventaja en la tabla de la liga Premier y el sábado obtuvo una fácil victoria por 2-0 sobre el Bolton.

El Sporting viene de una sorpresiva derrota por 1-0 ante el Vitoria Setubal que dio fin a su racha de tres triunfos y dejó al club 14 puntos atrás del líder Porto, un equipo al que el City aplastó 6-1 en dos partidos la ronda anterior.

El Atlético de Madrid, ganador del título de la primera Liga Europa en 2010, sigue en buena forma de cara a su cotejo contra el Besiktas de Turquía, con sólo una derrota desde que Diego Simeone tomó la dirección del equipo a principios de año, un 2-1 ante el Barcelona.

Los colchoneros jugarán sin el volante brasileño Diego y sin el zaguero Antonio López, mientras que el mediocampista Arda Turan sigue en duda para arrancar el encuentro contra sus compatriotas en el Vicente Calderón.

Se espera que el delantero colombiano Radamel Falcao y el defensa uruguayo Diego Godín vean acción luego de perderse el partido del sábado ante el Sevilla que terminó en empate a un gol.

El Valencia, el tercer equipo español en acción, recibe al PSV Eindhoven en el primer duelo entre estos equipos desde la etapa de grupos de la Liga de Campeones 1999-2000.

FC Twente recibe al Schalke de Alemania y una tercera escuadra holandesa, AZ Alkmaar, se medirá con el Udinese.

El Hannover jugará contra el Standard de Lieja, en tanto que el Olympiakos visitará al Metalist Jarkiv de Ucrania.

BVC