Indianápolis.-La era de Peyton Manning como quarterback de los Colts de Indianápolis terminó el miércoles, cuando el dueño del equipo Jim Irsay anunció que darán de baja a su mejor jugador.

"Todos sabemos que nada dura para siempre", dijo Manning. "Los tiempos cambian, las circunstancias cambian, y esa es la realidad de la NFL".

Manning e Irsay lucharon para contener las lágrimas al comparecer juntos a una rueda de prensa en las instalaciones de los Colts. Fue una escena rara e incómoda, protagonizada por dos hombres cuyas vidas en la NFL han estado estrechamente ligadas, y que ahora anunciaban al mundo su separación.

"Esto no ha sido fácil para Jim", dijo Manning. "Y sin duda no ha sido fácil para mí".

El mariscal de 35 años se convertirá en agente libre, y cerca de media docena de equipos estarían interesados en contratarlo, siempre y cuando esté saludable. Manning fue operado varias veces del cuello y se perdió toda la temporada pasada de la NFL.

Indianápolis tenía que darlo de baja esta semana para no tener que pagarle una bonificación de 28 millones de dólares. Se espera que los Colts elijan al quarterback Andrew Luck con el primer turno en el draft de abril.

Irsay utilizó la palabra "reconstrucción" en varias ocasiones, y reconoció que "definitivamente necesitaremos unos cuantos años".

Manning no se retirará y espera jugar en la NFL cuando comience la próxima temporada.

De todas formas, aseguró que "siempre seré un Colt. Siempre lo seré, eso no cambiará".

En Indianápolis, siempre será recordado como el legendario número 18, el quarterback que condujo a los Colts al título de la NFL.

También pasará a la historia por sus cuatro premios al jugador más valioso, sus 50,000 yardas en pases y sus 200 partidos consecutivos. Más que nada, es el hombre que resucitó una franquicia y transformó una ciudad que ama el básquetbol en una meca del fútbol americano.

Arizona, Miami, Tenesí, Washington y los Jets de Nueva York son posibles destinos para Manning.

El quarterback había dicho que su meta era jugar toda su carrera con los Colts, pero una lesión en un nervio lo obligó a ser operado y perderse toda la temporada de 2011, cuando su equipo tuvo marca de 2-14.

"Jamás habrá otro Peyton Manning", expresó Irsay, y agregó que espera que la conferencia de prensa conjunta ayude a "honrar los increíbles momentos y las cosas increíbles que hizo por la franquicia, por la ciudad, por el estado".

Manning fue titular en todos los partidos importantes de Indianápolis durante 13 temporadas 227 consecutivos, incluyendo los playoffs y levantó a los Colts de las cenizas para convertirlos en eternos favoritos y campeones del Súper Bowl en 2007.

En las dos décadas antes de su llegada, los Colts ganaron 116 partidos, un título de su división y se clasificaron tres veces a los playoffs. Con Manning al mando, los Colts ganaron 150 partidos, ocho títulos de su división, dos campeonatos de la Conferencia Americana y el primer título desde que la franquicia se mudó de Baltimore en 1984.

Indianápolis quebró la marca de la NFL de más triunfos en la temporada regular en una década (115) y empató el récord de Dallas de más apariciones consecutivas en los playoffs (nueve).

Manning es uno de apenas cuatro jugadores con más de 50,000 yardas en pases, uno de tres con más de 350 pases de anotación, y uno de dos quarterbacks con más de 200 partidos consecutivos. También es dueño de todos los récords importantes del equipo para un quarterback.

BVC