WASHINGTON.- Los inventarios mayoristas de Estados Unidos subieron sólidamente en febrero al anotar el petróleo su mayor aumento en un año, lo que motivó a los analistas a elevar sus estimaciones para el crecimiento económico del primer trimestre.

El total de los inventarios mayoristas se incrementó 0.90% a una cifra récord de 478,900 millones de dólares, dijo el Departamento de Comercio el martes, tras una revisión a la alza para reflejar un aumento de 0.6% en enero.

Los inventarios son un componente clave del Producto Interno Bruto (PIB) y el aumento de las existencias de los mayoristas en febrero y las revisiones al alza del mes anterior llevó a los economistas, incluyendo los de Goldman Sachs y Barclays, a elevar sus proyecciones para el crecimiento del PIB del primer trimestre.

"El resultado implica más acumulación de inventarios en el primer trimestre de lo que habíamos asumido previamente", dijeron economistas de Goldman Sachs en una nota de investigación.

"Por lo tanto, subimos nuestra estimación sobre el crecimiento del PIB del primer semestre en dos décimas a 2.3% anualizado. Esperamos ahora que la acumulación de inventarios agregue una pequeña cantidad al crecimiento en general del PIB durante el trimestre", añadieron.

Economistas consultados por Reuters esperaban que los inventarios de bienes aún sin venderse subieran 0.5% en febrero tras el dato preliminar de un alza de 0.4% en enero.

Los inventarios representaron buena parte del ritmo de crecimiento anual de la economía de 3% en el cuarto trimestre.

Los economistas temían que las empresas tuvieran poco apetito por seguir agregando a los inventarios, conteniendo el crecimiento del PIB en los primeros tres meses del 2012.

Datos de la próxima semana sobre los inventarios generales de las empresas en febrero podrían dar más claridad sobre qué tan grande será el impulso de la reposición de inventarios para el PIB del primer trimestre. Las estimaciones del crecimiento del PIB para el primer trimestre ahora oscilan entre 2.2 y 2.6 por ciento.

El valor de los inventarios de petróleo trepó 5.6% en febrero, el mayor avance desde febrero del 2011, tras subir 2.8% en enero.

Los inventarios automotrices disminuyeron 0.9% en febrero, reflejando la fuerte demanda por autos, después de subir 0.6% en enero.

A pesar de que se esperaba que el crecimiento se haya desacelerado en el último trimestre, no hay señales de una acumulación no deseada de bienes, con las ventas de los mayoristas subiendo en términos generales en febrero.

Las ventas en general repuntaron 1.2% después de haber estado planas en enero, muy por encima de las expectativas de los economistas de un aumento de 0.7 por ciento.