Autoridades estadounidenses están dando un claro mensaje de que la moneda virtual bitcoin necesita más regulación. La pregunta no es si las empresas que permitan los medios de pago virtuales serán reguladas, sino a cuánta regulación se enfrentarán.

La idea de que el bitcoin sea una alternativa al dinero tradicional que permita a los usuarios realizar transacciones de forma anónima, más allá de los límites de los reguladores gubernamentales, está por quedar atrás, indicó ayer The New York Times.

El influyente diario indicó que Barry E. Silbert, fundador de Bitcoin Investment Trust, reconoció que: Podría ser apropiado regular cualquier operación que implique un intermediario no regulado convirtiendo el bitcoin a dólares a nombre de un tercero .

Para dar el mensaje de que la autoridad está vigilando estrechamente, el Departamento de Justicia acusó a dos hombres de utilizar al bitcoin para comprar drogas. Uno de ellos era Charlie Shrem, quien estaba en el Consejo de Administración de Bitcoin Foundation y quien promueve el uso de la divisa como un nuevo instrumento transaccional a escala mundial.

El New York Times indicó que reguladores federales en Estados Unidos ya han ido tras compañías que permiten los pagos con monedas virtuales. En marzo del 2013, el Financial Crimes Enforcement Network, una sección del Departamento del Tesoro denominada FinCEN, publicó una guía que indica que cualquier entidad que opere con divisas virtuales se consideraría como que tuvieran un negocio de transmisión de dinero. Entonces, se les pedía que informaran sobre sus clientes, tal como exige la Ley de Secreto Bancario, cuyo objeto es evitar las transacciones a través de cuentas anónimas.

FinCEN dio un paso más en su orientación, al incluir a cualquier persona que pone en circulación una moneda virtual, lo que significa que los llamados mineros Bitcoin también están sujetos a las regulaciones.

Los únicos que no están sujetos a la Ley de Secreto Bancario son usuarios de las monedas virtuales que sólo compran y venden bienes y servicios.

Cuando un gobierno emite moneda, viene con la promesa de que es un medio legítimo para realizar transacciones comerciales en ese país. Pero las monedas virtuales plantean inquietudes sobre la forma en que se pueden transmitir y utilizar para fines ilegales.

Transferir 1 millón de dólares en efectivo para comprar drogas en otro país sería difícil debido a la gran cantidad de dinero, situación que llamaría la atención de los funcionarios bancarios. Usando el bitcoin, sin embargo, sólo implica unos pocos golpes de teclado. Así que una moneda virtual sería mucho más atractiva que el dinero en efectivo para quienes se dedican a las transacciones ilegales.

Las regulaciones para controlar el intercambio de divisas virtuales pueden no ser suficientes para hacer cumplir la ley para mantener a los criminales lejos de la creación de una nueva vía para la transferencia de valor a través de las fronteras. Si alguien es capaz de reunir suficientes bitcoins, evitando el escrutinio, las transacciones podrían volar por debajo de las normas de presentación de informes reglamentarios.

Los reguladores también están preocupados de que los intercambios basados en países extranjeros podrían no imponer las mismas obligaciones de información del cliente como los Estados Unidos. Si alguien puede utilizar un tipo de cambio para realizar negocios fuera de la mirada vigilante del gobierno estadounidense, los criminales podrían encontrar maneras de deslizarse entre las grietas y evitar el escrutinio.

Cyrus R Vance Jr, fiscal de distrito de Manhattan, declaró que se necesitan herramientas más fuertes para luchar en contra de las nuevas amenazas emergentes derivadas de estos sistemas de pago.

Las monedas virtuales dependen del mercado para determinar su valor, que a menudo aparece en relación con la moneda tradicional, como el dólar o el euro. El gobierno no tiene interés en cómo se valora el bitcoin, pero le preocupa que los consumidores sean protegidos de los abusos cuando utilizan una moneda virtual para pagar bienes y servicios.

Bitcoin ha fluctuado ampliamente en valor, destaca una carta de Coinbase, mostrando que aumentó más de 400% en noviembre y luego se perdió casi la mitad de su valor en diciembre. Ese tipo de volatilidad es una invitación a comerciantes sin escrúpulos y comerciantes de cobrar o pagar mal.

Para proteger a los consumidores que desean utilizar bitcoin para transacciones legítimas, el gobierno puede adoptar obligaciones de información sobre los cambios de divisa virtuales, de modo que haya un repositorio público de la información sobre los precios.

Aunque el gobierno no puede controlar el valor de una moneda virtual, puede hacer que la moneda sea más transparente para los usuarios, para que no se vean defraudados, concluye The New York Times.

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