Bruselas.- Ejecutivos de la Unión Europea multaron a 17 productores de acero con un total de 518 millones de euros (634 millones de dólares) el miércoles por fijar precios en un cártel que cubría la mayoría de los estados de la comunidad durante 18 años.

La Comisión Europea dijo que las compañías, entre las que figura el principal productor mundial ArcelorMittal, operaron la manipulación de precios desde 1984 a 2002 en todos los países que entonces formaban la UE excepto Gran Bretaña, Irlanda y Grecia.

La multa mayor, 276 millones de euros, fue impuesta a ArcelorMittal, dijo la Comisión en un comunicado, y añadió que cualquier persona o compañía afectada por este comportamiento anticompetitivo podría reclamar daños ante los tribunales de los Estados miembros.

"Es increíble como un gran número de compañías abusaron del mercado de construcción europeo durante tanto tiempo y con un producto tan vital. Esto es casi como si hubiesen actuado en una economía planeada", dijo Joaquín Almunia, comisario de la Comisión de Competencia de la UE en un comunicado.

"La Comisión no tendrá compasión con los integrantes el cártel, los reincidentes recibirán sanciones mayores y las solicitudes de impago sólo se aceptarán cuando esté claro que la multa lleve a la compañía a la quiebra, algo raro hasta en estos tiempos difíciles", expresó.

La Comisión dijo que en el periodo de 18 años, las compañías fijaron cuotas y precios individuales, se asignaron clientes y se intercambiaron información comercial confidencial.

Además, monitorizaron los precios, clientes y cuotas acordadas a través de un sistema de coordinadores nacionales y contactos bilaterales.

El Ejecutivo europeo dijo que las compañías vinculadas con el cártel normalmente se encontraban en los márgenes de reuniones oficiales en hoteles de toda Europa y la Comisión tiene pruebas de más de 550 de este tipo de reuniones.

El comunicado dijo que las primeras reuniones del primer cártel pan-europeo se realizaron en Zurich, y se referían a ellas como "Club Zurich". Más tarde el cártel se apodaron "Club Europe" y tuvo dos ramas, en Italia, "Club Italia" y en España y Portugal, "Club España."