STRATFORD-UPON-AVON. - Hace poco más de cuatro siglos, el hijo de un comerciante de cuero caminaba por las calles de esta ciudad medieval, enclavada en el campo de una isla encantadora y verde, e imaginaba historias en un vasto continente que probablemente nunca vería.

Batallas épicas francesas. Amores italianos ilícitos. Melancólicos príncipes daneses.

William Shakespeare, eternamente conocido como el poeta nacional de Inglaterra, estaba obsesionado con Europa. Es una obsesión que continúa en Stratford-upon-Avon, donde los hombres y las mujeres pisan a diario sobre los pasos del Bardo mientras se ocupan en la inminente ruptura de su país con la Unión Europea.

Pero, ¿este rompimiento es un triunfo histórico, o una tragedia?

Nueve meses después de que Gran Bretaña votara por abandonar la Unión Europea y justo antes de que el Reino Unido notifique formalmente a sus próximos socios a través del Canal de la Mancha no hay nada que se acerque remotamente al consenso. Stratford está tan polarizada como el Reino Unido en su conjunto, dividida entre los que se bañan en el glorioso sol y otros atrapados en el invierno de su descontento.

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La votación aquí reflejó exactamente la cuenta nacional 52% optó por dejar la Unión Europea, 48% decidió quedarse y en todo caso, las líneas de batalla sólo se han endurecido a medida que se acerca la salida de Gran Bretaña. A pesar del interminable debate, ninguna de las partes ha convencido a la otra. Gran Bretaña sigue siendo un hogar dividido mientras se prepara para saltar a lo desconocido en lo que será la primera deserción de la UE.

Para los oponentes del Brexit en este encantador imán turístico, el país está cometiendo un error épico, un giro equivocado lejos del mundo después de siglos de mirar hacia fuera. El poeta de mentalidad internacional, insisten, se habría encogido.

Mi hija vive en Madrid, está casada con un mexicano, sus hijos nacieron en Ámsterdam, esa es la naturaleza del mundo , dijo Meg Gain, una bibliotecaria jubilada que está haciendo campaña para que Gran Bretaña se aleje del borde del Brexit. Y todo lo que veo son las fronteras cerradas y los muros que se están levantando .

Pero para los partidarios, la liberación británica está casi a la mano después de décadas bajo el pulgar de burócratas no elegidos de Bruselas. Los héroes ingleses de Shakespeare, ellos insisten, lo habrían aprobado.

El país está listo , dijo Kate Himmens, una exaltada partidaria del Brexit, exfuncionaria y guía local. Estamos listos para recuperar nuestra libertad .

En el sitio de la última casa de Shakespeare en Stratford que fue derribada hace mucho tiempo, aunque los terrenos fueron inaugurados el año pasado como la atracción turística más reciente de la ciudad se apoderó de un verso de Enrique V en el que el rey ordena a sus hombres a la batalla contra los franceses en Agincourt a mediados de la Guerra de los Cien Años.

Sigan su espíritu, y sobre esta carga griten ‘¡Dios por Harry­, Inglaterra y San Jorge!’ , gritó ella, golpeando el aire para darle énfasis.

Luego se detuvo y sugirió un giro moderno: Debería ser, supongo, ‘¡Por Harry, Inglaterra y el Brexit!’ .

Shakespeare no tiene voz en el Brexit, por supuesto, habiendo muerto hace 401 años, mucho antes de que existiera incluso el Reino Unido, y mucho menos el experimento, aún en su infancia, que es la Unión Europea.

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Pero eso no ha impedido que ambas partes intentaran periódicamente reclutar los servicios del Bardo de Avon, ampliamente considerado como el escritor más grande en el idioma inglés.

Durante la campaña del año pasado, políticos, columnistas y académicos reflexionaron sobre lo que el Bardo podría haber hecho de todo esto.

Los partidarios del Brexit apuntan a su verso patriótico: Esta bendita parcela, esta tierra, este reino, esta Inglaterra y tienen descripciones a menudo poco halagadoras de los europeos continentales. Además, señalan, no hay pruebas de que haya abandonado su isla natal, a pesar de que la costa francesa estaba a sólo 19 millas a través del Canal de la Mancha.

Los defensores pro-UE, por su parte, sostienen que él leía profundamente sobre la Europa continental, aunque nunca la visitó, que muchas de sus obras estaban allí, y que él veía a Inglaterra como arraigada firmemente a una historia europea más amplia.

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Lleva a los ingleses a Venecia, a Roma, a Atenas, y para Shakespeare­ esa idea del europeísmo nos conecta con nuestras raíces, con quienes somos , dijo Carol Chillington Rutter, una profesora de Shakespeare en la Universidad de Warwick.

No viajó a Europa, especuló, menos porque carecía de interés y más porque le costó demasiado dinero a un dramaturgo de profesión con una familia para mantener en Stratford .

E incluso sus versos aparentemente patrióticos, señaló, no siempre son así. La famosa orden de Enrique V de cargar contra las posiciones francesas en Agincourt Una vez más a la brecha, queridos amigos suena menos a gloria cuando sabes lo que sucede después. Los ingleses están a punto de ser acabados , dijo. Esos tipos están condenados .

Independientemente de su postura sobre el Brexit, los expertos dicen que Shakespeare sin duda habría estado intrigado por el tema y puede que no tendría que ir muy lejos si hubiera elegido escribir sobre el tema.

Creo que le resultaría muy interesante que Stratford estuviera tan exactamente dividida en este asunto como la nación , dijo Paul Edmondson, jefe de investigación en el Shakespeare Birthplace Trust. La ciudad que vio nacer a Shakespeare, su muerte y mucho más entre ellos no le sería desconocida.

La disposición básica de Stratford central, situada en las orillas de Avon, no ha cambiado desde la época medieval. La paleta marrón y crema de edificios de medio milenio de años domina el paisaje urbano. La espaciosa casa de dos pisos del Bardo en Henley Street está precisamente donde la dejó.

Si Shakespeare regresara, podría preguntarse qué es Marks and Spencer , dijo Himmens, la guía de voluntarios, refiriéndose a la omnipresente minorista británica. Pero no tendría ningún problema para encontrar su camino .

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Dos horas en tren desde Londres, o una caminata de cinco días en la época de Shakespeare, Stratford depende en gran medida de los turistas que vienen de todo el mundo, dándole una perspectiva internacional y afluencia inusual a la Inglaterra provincial. Pero como gran parte del país fuera de las grandes ciudades y ciudades universitarias, se inclinó a favor del Brexit.

Para Himmens, que una vez vivió en España y que visita regularmente amigos de antaño en Francia, fue una elección fácil. Somos los amigos más cercanos de Europa , dijo. Queremos seguir siendo amigos, pero no ser gobernados por ellos .

Su esposo, también guía, que le da la bienvenida a los niños en la entrada, está de acuerdo.

Hay otros 27 países que están siendo informados de lo que hacen las personas no elegidas, sólo puede terminar en lágrimas , dijo George Himmens, de 69 años de edad. Queremos salir antes de que empiecen las lágrimas .

¿Y la idea de que puede haber lágrimas en Gran Bretaña una vez que los costos económicos de romper con el socio comercial más cercano del país se hagan presentes? Los europeos, sugiere Himmens, protestan demasiado: ¡Esos agricultores franceses!, ¿qué van a hacer con ese maldito Camembert?

El Brexit se ve muy diferente para Jonathan Baker, un exprofesor de inglés que preside un grupo local que hace campaña para mantener a Gran Bretaña dentro de la UE mientras se dirige hacia fuera.

Los votantes pudieron haber hablado el pasado mes de junio, reconoció. Pero a medida que la realidad del Brexit se establece, se aferra a la esperanza de que el país todavía puede cambiar de opinión, especialmente cuando las apuestas son tan altas.

Hemos tenido 70 años de paz gracias en parte a la Unión Europea , dijo. Eso es algo que no debe darse por sentado .

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Ni es el efecto, dijo Tomás Budi, que el Brexit tendrá en los jóvenes británicos. El joven de 21 años es de España pero ha pasado el semestre en el Reino Unido en el marco de un programa de intercambio de estudiantes de la UE conocido como Erasmus. El programa se llama así por el teólogo holandés cuyos escritos se cree que influyeron en el Bardo.

Es un programa que Shakespeare, un entusiasta estudiante de Europa, pudo haber encontrado atractivo. Pero es uno que podría terminar, por lo menos para Gran Bretaña, una vez que esté fuera de la Unión Europea.

Desde que vine aquí, he conocido a estudiantes de Inglaterra, Grecia, Francia e Italia, creces como persona y tus pensamientos se vuelven más globales , dijo Budi mientras él y su madre hacían una pausa para tomar un café después de un día de turismo en Stratford. Si el Reino Unido se va, los estudiantes europeos no tendrán la oportunidad de venir aquí a estudiar, y los estudiantes británicos no tendrán la oportunidad de ir a Francia o a España.

Creo que es un error .

Karla Adams es reportera para The Washington Post en Londres. Griff Witte es el jefe de la oficina en Londres de The Washington Post.