Mientras el presidente de Estados Unidos, Barack Obama, prepara su discurso del Estado de la Unión, se enfrenta a la calificación más baja en la aprobación del trabajo de su Presidencia. Según una nueva encuesta de The Washington Post y ABC News, un número aún menor de estadounidenses tiene confianza en la capacidad del Presidente para tomar las decisiones correctas para el país. Es probable que su discurso de hoy no logre que estos números mejoren.

Esto no es porque los estadounidenses ignoren el discurso por completo. El politólogo Jeffrey Cohen examinó todos los discursos entre 1953 y 1989, y encontró que entre más hacía hincapié el Presidente en algunas cuestiones -sobre todo de política económica, política exterior y derechos civiles-, más estadounidenses pensaban que ésos eran asuntos importantes. En el caso de la política económica, este cambio en las prioridades de los estadounidenses duró alrededor de un año, mientras que en otras cuestiones, el cambio fue de menor duración. Una pregunta abierta para el discurso de este año es si la atención anticipada de Obama hacia la desigualdad hará que el problema parezca más urgente.

Los estadounidenses pueden incluso aprender algunas cosas del discurso. El politólogo Jason Barabas ha encontrado que el público puede responder correctamente a preguntas sobre las políticas que destacadas en el discurso, pero sólo en la medida en la que los medios de comunicación dediquen atención a esas políticas. Así que el éxito de Obama en esta dimensión está en gran medida fuera de su control. Si los medios de comunicación se centran más en el teatro de la ocasión - ¡Usted miente! , No es cierto - y menos en la sustancia de su discurso, entonces los estadounidenses podrían no aprender mucho.

Pero la gran pregunta es si un buen discurso puede aumentar la aprobación de Obama. Lo más probable es que la respuesta sea no. Los discursos, por muy elocuentes o bien recibidos que sean, rara vez hacen más popular a un Presidente. La creencia mágica en el poder de la retórica presidencial es una especie de lo que el politólogo Brendan Nyhan llama la Teoría de la linterna verde del Presidente , en honor de los superhéroes de cómic cuyas habilidades para usar sus anillos de poder dependen de su fuerza de voluntad .

Es así que quizás la mejor manera de pensar acerca del discurso no depende en lo absoluto de términos de opinión pública, sino de una señal para los miembros del Congreso. Jon Bernstein ha expresado esta idea bastante bien:

Una de las razones para que los presidentes den discursos de alto perfil es para apuntar hacia el Congreso (...) esto es algo que es de alta prioridad para ellos. Esto es algo por lo que el Presidente luchará y está dispuesto a negociar. No se trata de que el Mandatario recorra la nación para convencer a la gente de presionar a sus miembros del Congreso, sino de tratar de encontrar la manera de llegar a un intercambio para que ambas partes puedan ser felices (mientras se encuentran puntos de presión que puedan utilizarse para lograr el apoyo de miembros comunes y corrientes). Una vez más, al pensar de esa manera, la función del discurso es, sobre todo, para dejar claro para todos que el Presidente tiene la intención de ser muy agresivo en hacer todo eso .

El problema, por supuesto, es que el gobierno de EU, polarizado y dividido, frustrará gran parte de lo que Obama está luchando por lograr.