La compañía, llamada Cedar Support Services, podría haber sido una opción más lógica cuatro meses atrás, cuando nació al mundo de los negocios minoristas con el nombre Bharti Retail Holdings Ltd, según a documentos presentados ante el registro de empresas de India.

La inversión en Cedar es ahora foco de una investigación del regulador de delitos financieros de India que intenta determinar si Walmart violó normas para la inversión extranjera directa al poner dinero en una minorista antes de que el Gobierno abriera las puertas a actores de peso mundial.

Walmart dijo que cumplió con los lineamientos sobre inversión extranjera directa y que ha seguido apropiadamente todos los procedimientos. Añadió que el Gobierno central de India busca "información y aclaraciones" que Walmart le ha entregado.

Sin embargo, varios abogados dijeron que las operaciones parecían violar al menos el espíritu de una prohibición de larga data en India sobre la inversión extranjera en supermercados, que fue levantada recién en septiembre del 2012.

WalMart Inversión en India

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Cuando Walmart hizo su inversión en el 2010, era legal que los extranjeros tuvieran consultoras, pero no minoristas, por lo que el cambio en la descripción del negocio de Cedar despertó suspicacias.

"Esto es un completo camuflaje", dijo Hitesh Jain, un socio de ALMT Legal en Mumbai que asesora a firmas minoristas, pero no está involucrado con Walmart.

"Esto puede ser considerado una violación a las reglas para la inversión extranjera directa porque Cedar también opera sobre supermercados, que era un sector restringido para entonces", añadió.

La ley, sin embargo, es poco clara.

Otros expertos creen que la forma en que Walmart estructuró su operación podría ser legal. De acuerdo a documentos presentados ante el registro de empresas de India, la inversión se realizó en la forma de una deuda convertible en acciones. Ese esquema hace difícil de probar si Walmart se quedó con una participación en Cedar o en realidad aportó financiación.

Bharti y Wal-Mart declinaron entregar detalles adicionales sobre como se estructuró la transacción.

Funcionarios de alto rango del Gobierno dijeron a Reuters que el banco central de India pidió a los reguladores que investigan delitos financieros que averigüen si Walmart violó la ley al invertir en una minorista de supermercados antes de la distensión de las normativas para inversión extranjera.

Si Walmart violó la ley, podría enfrentar una multa de hasta tres veces su inversión inicial de 100 millones de dólares, dijeron.

Walmart y otras minoristas han hecho gestiones por años para conseguir acceso al mercado indio, animados por la promesa de que su clase media algún día competirá con la del enorme mercado chino.

RDS