Las Grandes Ligas viven su primer cierre patronal de los últimos 25 años y el noveno parón de actividades de su historia. Entre las implicaciones de esta pausa se encuentran cerca de 200 agentes libres que se quedan en el limbo porque no firmaron antes de que expirara el antiguo convenio colectivo (hasta el 1 de diciembre), aunque para el comisionado de la MLB, Rob Manfred, es el mejor momento para que esto ocurra.

A diferencia de una huelga, que es lanzada por los jugadores, el cierre patronal proviene de los propietarios de la MLB. En este momento, no se pueden firmar contratos, los jugadores lesionados no pueden trabajar con el personal del equipo para rehabilitarse, cero comunicación entre jugadores y equipos.

Se trata del cuarto cierre patronal en la historia de las Grandes Ligas después de los ocurridos en 1990, 1976 y 1973, pero también ha habido cinco huelgas en 1972, 1980, 1981, 1985 y 1995 que causaron más estragos porque provocaron la cancelación de 1,720 partidos.

Debido al actual cierre patronal, los oficiales de beisbol no pueden contactar a sus propios jugadores, quienes también deben ejercitarse sin guía y sin acceso a las instalaciones del club.

La fecha límite para cerrar un trato es el 15 de febrero, cuando los lanzadores y receptores deben presentarse en los entrenamientos de primavera. La temporada regular está programada para abrir el 31 de marzo.

En pocas palabras, creemos que un cierre patronal fuera de temporada es el mejor mecanismo para proteger la temporada 2022”, dijo Rob Manfred en un comunicado publicado en MLB.com.

“Esperamos que el cierre patronal impulse las negociaciones y nos lleve a un acuerdo que permitirá que la temporada comience a tiempo. Este bloqueo defensivo era necesario porque la visión de la Asociación de Jugadores para las Grandes Ligas amenazaba la capacidad de la mayoría de los equipos para ser competitivos. Simplemente no es una opción viable”.

El desacuerdo surgió de una propuesta hecha el martes 30 de noviembre por la Asociación de Jugadores para reducir la elegibilidad para el arbitraje de contacto de tres años a dos y que la agencia libre se redujera de seis a cinco años, junto con una reducción de 100 millones de dólares en el reparto de ingresos. Pero las propuestas fueron consideradas inadecuadas por los propietarios, que optaron por no responder. Todo se produjo después de que MLB hiciera concesiones sobre el bateador designado universal, aumentando marginalmente el umbral del impuesto de lujo, aumentando el salario mínimo y expandiendo los playoffs.

La razón por la que Manfred ve con cierta calma que el cierre sea ahora es porque para que la temporada 2022 comience a tiempo, los jugadores necesitan un campo de entrenamiento de al menos tres semanas (con rosters ampliados de temporada regular, como sucedió en el entrenamiento de primavera de 2020). Eso significa que el verdadero punto de presión se produce en la primera semana de marzo.

Otro de los temas a abordar es que tanto jugadores como propietarios buscan que se eleve el salario mínimo. De 2014 a 2021, el salario mínimo ha crecido menos que la tasa de inflación. Teniendo en cuenta la inflación, a los jugadores que ganaban el mínimo se les pagaba más en el 2014 (cerca de 584,000 dólares) que en el 2021 (570,500).

El mínimo es especialmente importante en el juego actual a medida que los clubes se acercan a una economía de conciertos, dividiendo el trabajo entre más jugadores. Se utilizó un récord de 1,373 jugadores en 2021, un 17% más que en 10 años. La temporada pasada, casi la mitad de los jugadores (46%) ganó menos de un millón de dólares y más de un tercio ganó menos de 600,000 (35%). Con la discusión actual, se espera que el salario mínimo suba a 839,000.

Los jugadores quieren un sistema de pago más modernizado que recompense mejor a los más jóvenes. Cada año, desde 2015 hasta 2020, los jugadores de 25 años o menos tomaron del 26% al 28% de todas las apariciones en el plato. Este año, ese número se desplomó al 19.7%, el más bajo desde 2004, cuando el juego acababa de salir de la llamada ‘Era de los Esteroides’, en la que los jugadores usaban mejoradores de rendimiento ilegales para mantener los trabajos hasta los 30 años.

Los jugadores argumentan que el sistema está roto, en un mercado de agentes libres que superará el récord anterior de 2,300 millones de dólares. Al cumplir 37 años, Max Scherzer estableció un récord de valor anual promedio (43.3 millones) en un 20% sobre Gerrit Cole y Mike Trout en sus mejores años. Otros como Corey Seager firmaron por 10 años y 325 millones con los Texas Rangers, siendo este el contrato más lucrativo firmado antes del cierre patronal.

kg